Når europeere gjør vitenskap i Kina

Babak Javid (til høyre) fra Tsinghua University i Beijing og hans tidligere student Junhao Zhu (til venstre), nå postdoc ved Harvard University

Rongjun Cai og Babak Javid

Når europeere gjør vitenskap i Kina

Av Jeffrey MervisSep. 11, 2019, 09:00

Kinas utvikling til en vitenskapelig supermakt har endret politikken bak den globale bevegelsen av vitenskapelig talent. En gang blitt sett på som et godartet skritt for å fremme internasjonalt samarbeid, blir slike migrasjoner nå sett på som en potensiell trussel mot innenriks forskning fra tjenestemenn i USA og Australia. I denne uken undersøker Science Insider naturinteraksjoner mellom europeiske og kinesiske forskere. I går fokuserte vi på hvordan europeiske finansieringsbyråer ser på saken. I dag utforsker vi erfaringene fra flere europeiske forskere som har jobbet i Kina (selv om noen forskere siterte det nåværende politiske klimaet i å avslå å kommentere). Noen aspekter av historiene deres vil høres kjent ut for akademiske forskere hvor som helst i verden, mens andre har en unik kinesisk smak.

Starter

Babak Javid visste at det å samle et sterkt forskerteam ville være avgjørende for å lykkes som et nytt fakultetsmedlem ved Tsinghua University i Beijing. Men de første seks månedene etter å ha satt opp laboratoriet for tuberkulose (TB), slet den britisk-utdannede lege-forskeren med å finne en enkelt hovedfagsstudent som var villig til å komme om bord.

Én av grunnene til at jeg kom til Tsinghua er at jeg hadde hørt at de hadde fantastiske doktorgradsstudenter, sier Javid, som ankom høsten 2011. Men ingen ønsket å bli med på laboratoriet mitt. Og jeg tenkte at I m kaster karrieren min, akkurat som alle hadde advart meg.

Javid visste at det ville være utfordrende å være det første utenlandske fakultetsmedlemmet i medisinskolen. Avdeling for grunnleggende medisinske vitenskaper. Han snakket verken eller skrev kinesisk, og han hadde ingen eksisterende vitenskapelige bånd til noen ved universitetet. Javid hadde en solid stamtavle, etter å ha nettopp fullført et postdoktorgradsstipend ved Harvard University s TH Chan School of Public Health med Eric Rubin, som denne måneden startet sin nye jobb som sjefredaktør for The New England Journal of Medicine. Men jeg er ikke en kjent Harvard-professor, konstaterte Javid.

Da banket Junhao Zhu på døra. Zhu var en førsteårsstudent i et felles studium som ble drevet av Tsinghua, Peking University og Nasjonalt institutt for biologiske vitenskaper. Han var på sin tredje og siste rotasjon.

"For mange kinesiske studenter høres ikke arbeid med en utlending ut som en veldig god ide, " sier Zhu. Bortsett fra språk- og kulturbarrierer, konstaterer Zhu, hadde Tsinghua-studenter allerede indirekte uttrykt en preferanse for en innenlandsk mentor ved å være hjemme. "De hadde bestemt seg for å ikke søke om et utenlandsk [kandidat] -program i utgangspunktet, " bemerker han.

Zhu følte seg i utgangspunktet på samme måte. Men det var noe med Javid som umiddelbart vant ham. "Babak var superkjøl, " sier han, "og de første prosjektene jeg gjorde med ham var superkrazy."

Javid sier at han bevisst valgte vanskelige prosjekter for å teste Zhus engasjement for å gjøre vitenskap, og at han passerte dem med flygende farger. "For å være ærlig, hvis han hadde hatt en puls, ville jeg sagt ja, " sier Javid om Zhu. ”Men han viste seg å være enestående. Og når han begynte i laboratoriet mitt, snudde ting seg. Han ble koblet til studentnettverket, og han sang rosene mine. ”

I 2017 ble Zhu uteksaminert med doktorgrad. og en fascinasjon for den grunnleggende biologien til mycobacterium som er årsaken til TB. Han forfølger nå sin lidenskap på Harvard, og fulgte i sin mentors fotspor som postdoc i Rubins laboratorium.

Stilen til Rubin og Javid "er nesten identiske - de bryr seg mye, men de gir deg også mye frihet, " sier Zhu. Selv om Zhu gjerne vil ha noen flere papirer under beltet før han vurderte sin neste karriereflytting, sier han at det ville være fantastisk å returnere til Kina for en akademisk stilling.

Forventningene møtt — og uoppfylt

Zhus fremgang er en kilde til stor stolthet for Javid, som anser hans evne til å hjelpe opplæring av neste generasjon kinesiske studenter som en viktig prestasjon. Men Javids opphold på Tsinghua har også vært preget av en stor skuffelse. Universitetsfunksjonærer lovet å bygge et biosikkerhetsnivå tre (BSL-3) laboratorium som kunne arrangere eksperimentene hans med farlige patogener, sier han. De sa at det ville ta noen år, sier han, en forsinkelse han syntes var ganske rimelig. Men etter 8 år eksisterer ingen slike laboratorier.

"Mangelen på et slikt anlegg har hemmet arbeidet vårt betydelig, " innrømmer han. "Kanskje var det naiviteten min som tillot meg å tro at det ville ordne seg." Samtidig legger han til, "Bortsett fra biosikkerhetslaboratoriet, som er et stort spørsmål, har jeg hatt fremragende materielle og menneskelige ressurser å gjøre min vitenskap. "

Fysiker Carlos-Andres Palma har ikke lidd noen slike tilbakeslag siden han kom til Chinese Academy of Sciences (CASs) Institute of Physics i Beijing i 2017. Palma, førsteamanuensis i molekylær arkitektur og grensesnitt, sier muligheten til å designe og fremstille presisjon myk- materieenheter er grunnen til at han forlot Max Planck Institute for Polymer Research i Mainz, Tyskland, og kom til Kina i 2017. Og han er veldig fornøyd med den vitenskapelige støtten han har fått.

"Jeg hadde nettopp fylt 33 år da jeg først hørte om denne muligheten, " sier Palma, som vokste opp på Costa Rica og studerte i Frankrike før han kom til Tyskland. "Sjansen for å bygge et laboratorium som dette mens du fremdeles er relativt ung, med tilgang til alle disse førsteklasses forskerne [hos CAS], er det som gjorde det så attraktivt." Hadde han bodd på Max Planck, legger Palma til, "det ville tatt meg 10 år å bli regissør ”med samme grad av autonomi.

Spanjolen Jose Pastor-Pareja, en fruktflue-genetiker, tilbyr en lignende grunn til sin beslutning om å komme til Tsinghua i 2012. Etter å ha fullført en postdoc ved Yale University med Tian Xu, nå visepresident for det 1 år gamle Westlake University i Hangzhou, Kina, planla pastor-Pareja å returnere til Spania for å satse på en akademisk karriere.

"Jeg ble tilbudt en uavhengig stilling, men timingen var dårlig fordi Spania sto overfor en økonomisk krise, " forklarer han. “Og det var muligheter i Kina. Tsinghua var allerede et veldig bra sted, og nå er det i den globale topp 20. Fasilitetene for strukturell biologi er fantastiske. Og det er sannsynligvis mer enn 40 fruktfluelaboratorier i Beijing alene, kanskje den høyeste konsentrasjonen i verden. ”

Støtter topp talent

De utenlandske fakultetets medlemmer som ScienceInsider har intervjuet har hatt stor støtte til å sette opp laboratoriene og finansiere forskningen, samt bolig- og reisegodtgjørelse som kompletterte lønnen deres. Javid sier at hans totale oppstartpakke utgjorde mer enn $ 2 millioner dollar, og andre forskere nevnte sammenlignbare beløp. I tillegg til hva institusjonene ga direkte, hadde de fleste forskere også fordel av en rekke initiativer, ofte referert til som det tusen talentprogrammet, som den kinesiske regjeringen lanserte for mer enn ti år siden for å tiltrekke seg verdens beste forskere.

Vilkårene for de utenlandske talentprogrammene varierer i henhold til vitenskapelig oppnåelse og sponsororganisasjonen. Javid ankom faktisk før Tsinghua begynte å inkludere slike programmer i tilbudene, sier han, og pastor-Pareja anslår at hans Tusen Talenter-tilskudd bare utgjorde omtrent en fjerdedel av hans samlede oppstartpakke.

Pastor-Pareja avviser ideen om at tusen talenter-programmet er et verktøy for akademisk spionasje. Det er ikke annerledes enn rekrutteringsprogrammer for talenter i Europa, sier han, og like uskyldige.

"Når du søker på en fakultetsstilling her [hos Tsinghua], oppfordrer de deg til også å søke tusen talenter, " sier han. "Det tilsvarer Marie Curie-stipendene under Horisont 2020 for forskere som ønsker å flytte tilbake til Europa."

"Så det er latterlig å se det merket som en kvasi-terrororganisasjon designet for å stjele ting, " fortsetter pastor-Pareja. "Det er bare en annen måte å rekruttere talent på."

John Speakman, en skotsk fysiolog som driver laboratoriet for molekylær energi ved CAS Institute of Genetics and Developmental Biology i Beijing, deler Pastor-Parejas kjærlige følelser overfor programmet. "Det skjedde klokka 11.30 11. juli 2011, " sier Speakman, og minnet om det nøyaktige tidspunktet han mottok en e-post med beskjed om at søknaden hans til programmet var blitt akseptert. Den merknaden, legger han til, markerte "starten på et fantastisk eventyr."

Daværende direktør for Institute of Biologic and Environmental Sciences ved University of Aberdeen i Storbritannia, Speakman hadde vært på besøk i Kina fire ganger i året i 3 til 4 uker av gangen og gjort feltarbeid på det tibetanske platået med kolleger fra CAS Zoologisk institutt. Tildelingen betydde at han kunne reversere den ordningen, det vil si tilbringe 9 måneder i året i Kina og resten av tiden tilbake i Aberdeen, hvor han fortsetter å drive laboratorium.

Speakman hadde også ønsket å forskyve forskningen sin fra zoologi og til labbasert molekylærbiologi. Følgelig tillot prisen ham å etablere butikk ved CASs genetikkinstitutt, som lå vegg i vegg med zoologisk institutt.

Selv om han sier at CAS-tjenestemenn sterkt støttet søknaden hans, mistenker Speakman at hans ankomst ikke var så stor avtale for dem. "De antok nok at jeg ville bli i et par år, og de kunne si at de hadde en fyr med tusen talenter som jobbet for dem, " spekulerer han. Speakmans arbeid med hvordan organismer bruker energi gikk imidlertid så bra at når 5-års utdelingen ble avsluttet, hadde han ikke noe ønske om å skjule CAS-laboratoriet sitt.

Den skotske fysiologen John Speakman (til venstre) driver et laboratorium i Beijing mens han opprettholder sin tilknytning til Storbritannias universitet i Aberdeen, hvor han også har et laboratorium.

Agata Rudolf

"Da jeg kom, fikk jeg beskjed om at Tusen Talenter-prisen var fornybar og at jeg kunne søke på nytt, " minnes han. “Det viste seg ikke å være tilfelle. Så det umiddelbare problemet for CAS var hvem som ville hente lønnen min. ”

CAS-tjenestemenn foreslo at han ville søke på et CAS-program, kalt President's International Fellowship Initiative (PIFI), som ville betale for 60% av lønnen hans. Å få den 3-årige prisen i slutten av 2017 løste også et annet problem Speakman sto overfor.

"Jeg er 60 år, og pensjonsalderen her er 60, " sier han. “Men det er unntak. Og å ha dette tilskuddet gir meg rett til å være rundt. Min intensjon er å bli her til jeg går av med pensjon. "

Lære tauene

Vestlige forskere som jobber i Kina, må navigere i landets formidable - og ugjennomsiktige - forskningsbyråkrati uten å vite spillereglene og uten språkferdighetene for å lære dem på egen hånd. Det betyr å stole på råd og god vilje fra sine kinesiske kolleger.

Den franske nevrovitenskapsmannen Quentin Montardy kom til Shenzhen Institutes of Advanced Technology (SIAT) i 2014 som postdoc for å jobbe med Liping Wang, som trente under optogenetikkpioneren Karl Deisseroth ved Stanford University i Palo Alto, California. "Jeg ønsket et godt laboratorium, så jeg så etter noen som hadde mestret en ny og veldig kraftig teknologi, " forklarer Montardy.

Etter å ha mottatt et innledende tilskudd fra SIAT, trengte Montardy sin egen finansieringskilde for å få status som assistentetterforsker. Han ble oppfordret til å søke på CAS PIFI-programmet for unge forskere.

"Heldigvis, " husker han, "måtte applikasjonen være på engelsk og på kinesisk. Og det var en lettelse. For jeg vet aldri nøyaktig hva som er i den kinesiske versjonen ”av et bevilgningsforslag.

Å være utlending kan til og med være en liten fordel i å sikre mer tid på laboratoriet, sier pastor-Pareja. "Som ethvert fakultetsmedlem i USA eller Europa, må du tjene i en rekke komiteer, " forklarer han. ”Men jeg er på den lave enden av det kravet. Fordi jeg ikke snakker kinesisk, ville jeg ha begrenset verdi når jeg gjør papirene, som er rikelig her. ”

En forskjell mellom Kina og mange akademiske laboratorier i Vesten er den reduserte avhengigheten av postdokumenter. Topp kinesiske doktorgradsstudenter som er interessert i en akademisk karriere oppfordres til å reise til utlandet for sin postdoktorutdanning, med forståelse av at den utenlandske erfaringen vil sette dem på rask vei for en stilling hjemme. Men ulempen med den praksisen er et mindre innenlandsk basseng med topp postere.

Til sammenligning er hovedfagsstudenter rikelig, ettersom antallet kinesiske doktorgradsstudier innen vitenskaper vokser raskt. Men regjeringen regulerer hvor de kan studere. Hvert institutt eller universitet får en kvote, slik at tjenestemenn kan kontrollere tilstrømningen av studenter fra landlige områder til allerede overbelastede byer.

Det kvotesystemet kan være en utfordring for noen som setter opp en lab ved en institusjon som ønsker å heve forskningsprofilen sin gjennom nyansatte. "Hvis et institutt vokser og tar på seg flere PI-er [hovedutredere], og kvoten ikke blir hevet, ender du opp med å skvise antall studenter du kan føre tilsyn med, " forklarer Speakman.

Speakman anser seg som heldig. ”Jeg fikk en ganske gunstig avtale: Jeg kunne ta inn to studenter ett år, og en student neste. Normalt ville et fakultetsmedlem skaffe en student hvert annet år. ”Etter at pastor-Pareja fikk funksjonstid i fjor, økte hans årlige kvote fra en til to studenter.

Palma fikk vite om kvotesystemet, som han kalte "en ubehagelig overraskelse", først etter at han begynte i CAS fysikkinstitutt. Men han har siden lært hvordan man kan komme seg rundt det: å betale for å støtte en student som er dekket under en annen forskers kvote. "Det ordner seg hvis du kjenner andre fakultetsmedlemmer, " sier han.

Speakman legger til: “Selvfølgelig trenger du kontakter. Og det kan ta tid for en utenlandsk forsker å utvikle disse kontaktene. ”

Den utenlandske cachet

De fleste utenlandske forskere kommer til Kina med et vell av kontakter, både i hjemlandet og fra hele verden. Kinesiske forskere er ivrige etter å benytte seg av det nettverket, sier Javid.

"Det er denne kassen som kommer fra et samarbeid med et utenlandsk laboratorium, " sier Javid. “Det er ironisk. Hvis jeg hadde tatt en jobb ved et britisk universitet, hadde det vært lettere å etablere et samarbeid med Kinas CDC [Center for Disease Control and Prevention] enn å gjøre det fra Tsinghua. ”

Javid har også funnet en måte å dra nytte av den høye hensynet til utenlandske forskere. "Det er et kvalitets-BSL-3-laboratorium i Beijing, " sier Javid. ”Men jeg visste ikke at laboratoriet eksisterte fordi det ikke gjorde noen TB-undersøkelser. Og den eneste måten jeg fant ut om det, er at en kjent TB-forsker fra Amerika så meg opp under et besøk på laboratoriet og introduserte meg for den andre gruppen. Og nå har vi startet et samarbeid. ”

Venner og familie

Vestlige forskere sier at det ikke er noen måte å unngå å føle seg isolert etter å ha kommet til Kina. Men det er måter å bryte gjennom den isolasjonen, sier de. For noen bringer det ektefellen og familien. For andre bygger det et nytt nettverk av kolleger og venner, eller omfavner severdighetene og lydene fra deres nye hjem.

"For å virkelig få det til å fungere, " sier Speakman, "må du ha familien med deg. Jeg har kjent folk som kommer av seg selv for det 3-måneders [Tusen talent-lignende] -programmet, og det har en tendens til å ikke fungere så bra. Å forplikte seg til en stor tidsblokk lar deg skyve ting fremover. ”

Speakman sier at han var heldig som hadde en kone som var villig til å flytte og barn hvis skolegang ikke ble påvirket negativt av flyttingen. For Javid var det familiære bidraget enda mer direkte.

"Den opprinnelige planen min var å dra tilbake til England [etter sin postdoc ved Harvard], " husker han. "Men min kone sa: 'Nå er det på tide å være dristig og gjøre noe annerledes.'"

Kina var et opplagt valg, legger han til. Faktisk, da hans første spørsmål til Tsinghuas innlegg av en fakultetsstilling ble møtt av stillhet, skrev han raskt tilbake: "Min kone og jeg tror at Kina er fremtidens land."

Den franske mikrobiologen Sébastien Leclercq ville ikke være uenig i den geopolitiske vurderingen. Men etter å ha tilbrakt to år som postdoc ved CAS Institute of Microbiology i Beijing (IMCAS), returnerte han og hans kinesiskfødte kone til Frankrike i 2014 for å ta en jobb hos landets nasjonale institutt for landbruksforskning i Loire-dalen.

Dens pastorale omgivelser var en stor attraksjon, sier han. "Vitenskapelig var [IMCAS] veldig bra, " sier han om sin tid med Jie Feng, som studerer antimikrobiell resistens hos husdyr. "Laboratoriet var oppdatert, med mye nytt utstyr, og menneskene der var ivrige etter å gjøre god vitenskap."

”Men jeg visste at storbyer ikke var der jeg ønsket å bo. Jeg dro dit for å teste den ideen, og til tross for vitenskapen, kunne jeg ikke gjøre det. ... Nå er livet vårt her, og vi begge gleder oss veldig. Jeg tror ikke vi noen gang kommer tilbake [til Kina]. ”

Ser fremover

Personlige og profesjonelle hensyn har også fått Javid til å tenke hardt over sin neste karriereflytting. Men uansett hva som skjer, sier han at han ikke har angrer på tiden sin i Kina.

"Tilliten som universitetet har vist meg, har gjort det mulig for meg å utvikle en dristig visjon, " sier han. ”Selv om halvparten av det vi prøvde ikke fungerte, gjorde nok at vi kunne gi oss et navn. Til nytt fakultet, vil jeg anbefale [å komme til Kina] uten å nøle. ”

Slike påstøtende påtegninger kan ikke lenger være nødvendig for å tiltrekke vestlige trente forskere i Kina, sier noen utlendinger. Pastor-Pareja sier at den nåværende fursten [i USA over påstått akademisk spionasje] gjør ting vanskeligere for kinesiske forskere. "Når du tenker på det, er dette nøyaktig hva [Kina] ønsket å oppnå [under tusen talentprogrammet], for å bringe toppforskere til Kina."

Pastor-Pareja sier at han ikke ville bli overrasket over å begynne å se håndfaste bevis på nedbrudd i arbeidet med rekrutteringskomiteer på Tsinghua som han tjener. Og det kan også hende han kommer til nytte. "Jeg vil gjerne ta noen få postdokumenter med riktig bakgrunn hvis de må forlate USA i en fart, " sier han.

Pastor-Pareja spår at den politiske vanviddet vil dø ned hvis en demokratisk kandidat vinner det amerikanske presidentvalget i 2020. "Kineserne har egentlig ikke svart, noe jeg tror er det rette å gjøre, " legger han til.

I mellomtiden er imidlertid problemet fortsatt tilstrekkelig følsomt til at noen europeiske forskere som har jobbet i Kina ikke ønsket å diskutere problemet når de ble kontaktet av ScienceInsider. "Jeg ser ikke hvordan det ville være til nytte for meg å snakke med deg, " sier en britisk forsker som ba om anonymitet. “Jeg ble finansiert av tusen talentprogrammet, og mottakerne blir målrettet. Det kan også påvirke sjansene mine for å få et amerikansk visum. ”

"Jeg er klar over at jeg er ekstremt forsiktig, " la forskeren til. "Men jeg vil ikke sette de forholdene i fare."