Storbritannias statsminister Boris Johnson s hardline Brexit-holdning fremkaller frykt for forskere

Den nye Storbritannias statsminister Boris Johnson entrer 10 Downing Street etter hans innledende tale.

REUTERS / Hannah McKay

Storbritannias statsminister Boris Johnson s hardline Brexit-holdning fremkaller frykt for forskere

Av Erik StokstadJul. 29, 2019, 13:00

Den kronglete historien om Storbritannia sin planlagte tilbaketrekning fra EU har tatt en farefull vending. Boris Johnson, en karismatisk og uforskyldt politiker med knappe offentlige syn på vitenskap, ble Storbritannias statsminister i forrige uke. Han pakket umiddelbart sitt kabinett med statsråder som lovet å forlate EU innen en frist på 31. oktober, selv uten en avtale på plass for en minnelig skilsmisse no-avtale Brexit som økonomer spår ville føre til en resesjon og forskere sier vil føre til ytterligere vanskeligheter for forskning. Selv om no-deal nå virker mer sannsynlig enn før, har Johnson spionert fordelene ved vitenskap og kan være åpen for innvandringsreformer etter Brexit som britiske forskere ønsker. Dette er et øyeblikk av både muligheter og risiko, sier Beth Thompson, EUs politiske direktør for Wellcome Trust, en biomedisinsk veldedighet i London.

Britiske forskere har overveldende motarbeidet Brexit, delvis fordi de gjør så godt å vinne tilskudd og rekruttere talent fra EU. Den forrige statsministeren, Theresa May, trakk seg da parlamentet ikke ville godkjenne en avtale hun hadde forhandlet fram, og som ville omfatte en 2-årig overgang for å bevare eksisterende ordninger for reiser, forskrifter og tilskudd. Forrige uke vant Johnson det konservative partiet for å erstatte mai, men parlamentet forblir dødeliggende, og det kan hende at han må kalle et stortingsvalg i et risikabelt forsøk på å vinne nok støtte til å levere Brexit. Mye mer usikkerhet og kaos er blitt introdusert i systemet, sier Kieron Flanagan, en vitenskapspolitisk ekspert ved University of Manchester i Storbritannia.

Noe orden kommer med Jo Johnson, Boris s bror, som kommer tilbake som vitenskapsminister, en stilling han hadde fra 2016 til 2018. Hvis Jo det er en beroligelse, sier Martin Smith, politisjef ved Velkommen tillit. He sa en kompetent og intelligent statsråd. Mens han var i det kontoret, presset Jo Johnson lovverk som skapte UK Research and Innovation, et nytt finansieringsbyrå som samlet regjeringens forskningsråd.

Boris Johnson har derimot ikke mye spor etter vitenskapen. Etter å ha studert klassikere ved University of Oxford i Storbritannia, ble han en Euroskeptisk journalist. Han fikk sparken fra sin første jobb for å ha gjort et tilbud. Mens borgermester i London fra 2008 til 2015, fremmet han politikk for å redusere klimautslipp, selv om han senere som medlem av parlamentet stemte mot støtte til teknologi for fangst og lagring av karbon. Som ordfører hjalp han også til å starte MedCity, et initiativ som fremmer investeringer i vitenskap og teknologi i London. Han støttet virkelig London som et forskningsnav, sier Sarah Main, direktør for Campaign for Science and Engineering, en nonprofit med base i London.

I sin innledende tale forrige uke siterte Johnson den ekstraordinære britiske biovitenskapssektoren og lovet å grøfte europeiske regler som han sier har hemmet utviklingen av genmodifiserte avlinger. Han sa at nasjonen bør utvikle sitt eget GPS-satellitt-system med flere billioner dollar, antagelig et svar på EUs plan for å eliminere den britiske regjeringens evne til å benytte seg av et sikkert signal fra det europeiske GPS-systemet Galileo. Den nye statsministeren ba også om skattereform for å øke insentivene for selskaper å investere i forskning.

James Wilsdon, en vitenskapspolitisk ekspert ved University of Sheffield i Storbritannia, lurer på hvordan disse ambisjonene vil klare seg når han konkurrerer med løfter Johnson har gjort for skoler, politi og sykehus. Den nye regjeringens prioriteringer vil bli avslørt i dens budsjettplaner, som kan frigis før Brexit-fristen.

Britiske forskere føler seg mer optimistiske over at fremtidig innvandringspolitikk ikke vil hindre utenlandske forskere i å komme. May regjering hadde et mål på ikke mer enn 100 000 innvandrere per år, som Johnson nå har utrangerte. "Det er et godt tegn, " sier Venki Ramakrishnan, president i Royal Society i London. Johnson har også støttet ideen om et poengbasert meritteringssystem for visa, noe som kan komme forskere til gode. "Djevelen vil være i detaljene, " sier Ramakrishnan.

Johnson har sagt at han vil øke regjeringens forberedelser til Brexit uten avtale. Noen forskere hadde allerede lagret forgjengelige forsyninger. "Jeg tror nå at vi alle er mye mer forberedt hvis vi ikke får en avtale før oktober, " sier Alicia El Haj, en bioingeniør ved University of Birmingham i Storbritannia som har lagt inn ekstra reserver av stamceller til henne lab.

Fortsatt er et stort spørsmål om den britiske regjeringen kan erstatte EU-finansieringsmulighetene. Den tidligere vitenskapsministeren, Chris Skidmore, bestilte en ekstern gjennomgang neste måned på hvordan den britiske regjeringen kunne skape et alternativ til EUs viktigste finansieringsordning, Horizon Europe, som inkluderer ettertraktede tilskudd utdelt av European Research Council (ERC ). "Jeg kan ikke se at noen britisk ordning vil være i stand til å gjenskape prestisje og suksess for ERC, " sier Athene Donald, fysiker ved University of Cambridge i Storbritannia og tidligere medlem av ERC-rådet.

Den fortsatte usikkerheten tar en toll på Storbritannias europeiske borgere og potensielle innvandrere fra kontinentet, enten de er investorer, gründere eller forskere, sier Ramakrishnan. "Alle av dem er engstelige eller holder tilbake." I følge en analyse i januar av Russell Group, et konsortium av store britiske forskningsuniversiteter, falt antallet hovedfagsstudenter som kommer til disse universitetene fra andre EU-land 9% fra forrige akademiske år.