Forskere sier at bærekraftige skogbruksorganisasjoner bør oppheve forbudet mot bioteknologiske trær

Produktiviteten til eukalyptusplantasjer kan økes med trær som er genetisk modifisert for raskere vekst.

casadaphoto / shutterstock.com

Forskere sier at bærekraftige skogbruksorganisasjoner bør oppheve forbudet mot bioteknologiske trær

Av Erik StokstadAug. 23, 2019, 17:45

Se på noe som er laget av trær - en papirramming, en pappeske, trelast - og det er sannsynligvis stemplet med logoen til Forest Stewardship Council (FSC) eller en tilsvarende organisasjon. Disse ideelle selskapene bekrefter at skog forvaltes bærekraftig, og et vanlig krav er ingen genetisk modifiserte (GM) trær. Men det forbudet hindrer forskning og bør endres, sier forskere i dagens utgave av Science . Teknologien, hevder de, har et viktig potensial for å avhjelpe mange presserende problemer som skog står overfor.

"Å ha denne begrensningen gir ingen mening, " sier Sofia Valenzuela, en biokjemiker ved University of Concepción i Chile.

Sertifiseringen av skogens bærekraft begynte å ta fart på 1990-tallet. Miljøgrupper, bekymret for tropisk avskoging, ønsket å oppfordre forbrukerne til å kjøpe produkter fra bærekraftig forvaltet skog. FSC, med hovedkontor i Bonn, Tyskland, baserer sine sertifiseringer på en rekke sosiale, miljømessige og økonomiske faktorer. Til sammen har FSC og en lignende innsats, Program for the Endorsement of Forest Certification (PEFC), i Genève, Sveits, sertifisert rundt 440 millioner hektar rundt om i verden.

Organisasjonene sier at de siden oppstarten har forbudt GM-trær som en forholdsregel mot usikker miljørisiko. Stefan Salvador, FSCs direktør for politiske operasjoner, sier forbudet også gjenspeiler "grunnleggende skepsis" rundt teknologien, inkludert bekymring for at det vil intensivere produksjonen i treplantasjer. Forskere har lenge motarbeidet at hundrevis av feltforsøk og annen forskning gjennom årene siden har vist teknologien like sikker som tradisjonell avl.

Et stort problem med forbudet er at forvaltere av sertifiserte skoger ikke vil kunne plante GM-trær som for eksempel bedre kan motstå skadedyr og tørke, sier Steven Strauss, skogbioteknolog ved Oregon State University i Corvallis, en medforfatter av brevet og en begjæring. Han jobber med skogselskaper i Sør-Afrika og Brasil, der klimaendringer og en spredning av skadedyr skader plantasjer. "De vil gjerne kunne bruke [genteknologi] som enda et verktøy for å hjelpe i deres stadig akselererende kamp for å dyrke trevirke på en økonomisk og bærekraftig måte."

Ingeniørtrær kan også spille en rolle i å gjenopprette naturlige skoger. Den amerikanske kastanjen, som ble utslettet på 1900-tallet av et introdusert patogen, er konstruert for å motstå risen. Men halvparten av skogene der den pleide å være, er sertifisert som bærekraftig forvaltet, og derfor kunne den ikke plantes opp der, sier Strauss.

Medforfatter Wout Boerjan, molekylærgenetiker ved VIB, et forskningsinstitutt i Flandern, Belgia, jobber for å utvikle genetisk konstruerte trær som kan gjøres om til biodrivstoff eller papir ved å bruke mindre energi og kjemikalier. Han bekymrer seg for at trærne vil være mindre tiltalende hvis de ikke kan dyrkes i sertifiserte skoger. "Et masse- og papirfirma ønsker å ha FSC-etiketten, " sier han. "Selv om vi har bedre trær." Trær som er konstruert for å vokse raskere kan også redusere presset på høsting fra naturlige skoger, sier han.

Strauss sier at økningen i området med sertifiserte skoger gjør det vanskeligere å gjøre feltforsøk med GM-trær, fordi færre selskaper investerer i denne forskningen. For rundt 15 år siden brukte Strauss genteknologi for å lage bomullstrær som motstår skadedyr og ugressmidler. Da hans industripartnere fikk sertifisert sine skoger, forsvant "interessen for forskning." Nå gjør forskningen hans om å endre furu og eukalypter i universitetseid skog, og forsøkene koster mer og lider av mangel på industriansatte og ekspertise, sier Strauss.

Heather Coleman, en trebioteknolog ved Syracuse University i New York og medforfatter av brevet, sier forbudet urettferdig besnekter omdømmet til trær modifisert av genteknologi eller genredigering. "Det er en oppfatning at det er dårlig, " sier hun. "At det er noe galt med genredigering."

Thorsten Arndt, talsperson for PEFC, sier at sertifiseringskravene blir gjennomgått hvert 5. år, med neste oppdatering planlagt å være fullført i 2023. "Alle som ønsker å endre standarden for å si at vi ønsker å ha GMO-er, kan delta i vår prosess."