Forskere stevner for å redde forskningslaser som Trump har målrettet mot nedleggelse

En laserpuls konvergerer på et mål i hjertet av Omega-laseranlegget, slik diagnostiske instrumenter ser på.

Eugene Kowaluk / University of Rochester

Forskere stevner for å redde forskningslaser som Trump har målrettet mot nedleggelse

Av Daniel CleryMar. 7, 2018, 16:00

Fysikere og politikere stiller opp til forsvaret av Omega-laseren ved University of Rochester (U of R) i New York, et ikonisk anlegg i jakten på fusjonsenergi som president Donald Trump har foreslått å utsette.

Flytten til å avvikle laboratoriet over 3 år, inkludert i Department of Energy s (DOE s) finanspolitiske forespørsel fra 2019 som ble utgitt i forrige måned, kom som en bolt ut av det blå. I tillegg til å være en bærebjelke i arbeidet med å finne ut hvordan man bruker lasere for å lage fusjonsenergi, gjør det 23 år gamle anlegget også et banebrytende arbeid med å studere materiell med høy energitetthet. Og det har vært dypt involvert i DOE s lagerstyringsprogram, som har som mål å sikre påliteligheten til amerikanske atomvåpen. Vi ble ikke konsultert, det var ingen diskusjon overhodet, om finansieringsendringen, sier E. Michael Campbell, direktør for U for R s Laboratory for Laser Energetics (LLE), som driver laseren. Det gir ingen mening for den langsiktige visjonen om hvordan lagerforvalter fungerer.

Budsjettforespørselen krever 20% reduksjon i DOE s inertial confinement fusion (ICF) -program, som støtter Omega, til 419 millioner dollar. Forespørselen ville sette i gang den 3-årige utfasingen av LLE ved å kutte budsjettet fra 68 millioner dollar i 2017 til 45 millioner dollar i 2019. (Kongressen har ennå ikke satt 2018-budsjettet.)

Fusjon er prosessen med å generere energi ved å smelte sammen lette atomer; det krever oppvarming av fusjonsdrivstoffet (hydrogenisotoper) til titalls eller hundrevis av millioner av grader. Inertial inneslutning oppnår dette ved å knuse små kapsler med drivstoff med intense laser- eller magnetfeltpulser for å oppnå de nødvendige forhold. Det varme, tette plasmaet som produseres er også den tilstanden som er opprettet i en kjernefysisk eksplosjon, derav viktigheten av dette feltet for å forstå atombomber i mangel av eksplosiv testing.

Omega ledet feltet fra 1999 til 2005, da det ble overtent av National Ignition Facility (NIF) ved Lawrence Livermore National Laboratory i Livermore, California, men det fortsetter å gjøre viktig arbeid for å foredle fusjonsprosessen. Omega gjør 80% av skuddene i dette feltet, sier Campbell.

Presidentenes forespørsel etterlyser også kutt til fusjonsarbeid ved NIF og en øyeblikkelig aksept av finansiering til Nike-laser ved US Naval Research Laboratory (NRL) i Washington, DC Tapet av NRL og eventuelt tap av LLE ville redusert fysikkens evne og innovasjon i ICF-programmet, sier NRL s Stephen Obenschain. Et program for å produsere fusjonsmål og støtte til akademiske forskere som ønsker å bruke fasilitetene, vil også bli kuttet.

Lobbyer push

Ledere for U of R-laboratoriet foretar hyppige turer til Washington, DC for å vinne over Kongressmedlemmer som vil ta den endelige beslutningen om utgifter. Forskere fra andre laboratorier har også sendt støttebrev. De spurte alle hva de kunne gjøre for å hjelpe, sier Riccardo Betti, assisterende direktør i LLE.

Omega s nedleggelse ville ha rkallelige og katastrofale forgreninger for å opprettholde sikkerheten og påliteligheten til kjernefysisk lager, Richard Petrasso fra Massachusetts Institute of Technology s (MIT s) Plasma Science og Fusion Center i Cambridge skrev i ett brev til Representanten Joe Kennedy III (D MA). En slik handling ville være skadelig for feltet og vil i stor grad eliminere, ikke bare for MIT, men for alle andre universiteter, opplæring og utdanning av Ph.D. forskere som arbeider i [fysikk med høy energitetthet] .

Femti-en-fusjonsforskere fra hele Europa signerte et brev til energisekretær Rick Perry der de sa: “Omega-laserne… er verdens mest produktive fasiliteter innen feltforsøk i fysikk med høy energitetthet. De er ikke bare nøkkelen til oppdraget til de amerikanske nasjonale laboratoriene, men også tilgjengelig for det større fagmiljøet for å utføre eksperimenter som ofte førte til gjennombrudd i fysikken ... vi begjærer den amerikanske regjeringen om å reversere denne misforståtte avgjørelsen. ”

Lovgivere er på vakt mot problemet. Under en høring i går om fusjonsforskning som ble holdt av Representantenes komité for vitenskap, rom og teknologi, bemerket representant Paul Tonko (D – NY) at LLE hadde blitt "målrettet for alvorlige kutt" i budsjettforespørselen. "Omega fortjener vår støtte, " la han til. NIF-direktør Mark Herrmann, som holdt vitnesbyrd, sa: "Det ville være et stort tap hvis LLE legges ned." Komiteemedlem Representant Bill Foster (D – IL) var enig i at det ville være "enormt skadelig, spesielt for NIF."

Senator Charles Schumer (D – NY), senatets øverste demokrat, støtter også laboratoriet. Han besøkte LLE 5. mars og sa: “La meg være tydelig, jeg vil jobbe hardt for å fordampe alle anstrengelser for å kutte eller eliminere Rochester's laserlaboratorium.” Han sa også at han “vil oppfordre Kongressen til å inkludere føderal finansiering på 75 millioner dollar. for LLE ”i årets bevilgningsregning, som kongressen forventer å fullføre senere denne måneden.