Ikke solgt! 'Dueling Dinos' flopp på auksjon

New York-auksjonshuset Bonhams håpet å sette verdensrekord tirsdag for salg av et fossil - et kontroversielt eksemplar som inneholder to dinosaurer. Men til tross for en offentlig anbudskrig, klarte ikke det endelige tilbudet på 5, 5 millioner dollar å oppfylle selgers minstepris, som lå et sted mellom 5, 5 og 7 millioner dollar. Så Bonhams trakk priseksemplaret fra auksjonsblokken.

Eksemplet, som ble funnet på en ranch i Montana i 2006, inkluderer to dinosaurer: et medlem av Ceratopsidae-familien som kan være en ny art og et medlem av Tyrannosauridae-familien som kunne avgjøre en langvarig debatt om juvenile og voksne tyrannider. Finnerne kalte eksemplet “The Dueling Dinosaurs” fordi dyrene ble funnet i berøring med hverandre og så ut til å bære preg av dødelig kamp, ​​som manglende tenner og knuste brystben. Men noen paleontologer sier at skjelettene ganske enkelt kan ha kommet til side ved side og til og med blandet seg med hverandre etter døden.

Likevel, paleontologer sier at prøven sannsynligvis har vitenskapelig verdi, og dagens mislykkede forsøk på å selge det er det siste kapittelet i en lang og bitter kontrovers om skjebnen. Mange paleontologer frykter at eieren Clayton Phipps, en kommersiell fossiljeger fra Montana, vil selge til en privat samler som kanskje ikke tillater detaljert vitenskapelig studie. Hvis det skjer, "kan noen like gjerne gå opp til den med en slegge og gjøre den til støv, " sier paleontolog Thomas Carr fra Carthage College i Kenosha, Wisconsin.

Å selge til private samlere er i strid med de etiske retningslinjene fra Society of Vertebrate Paleontology, forklarer Catherine Forster, en paleontolog ved George Washington University i Washington, DC, og presidenten for Society of Vertebrate Paleontology. Private samlere kan ha liten interesse for den vitenskapelige undersøkelsen av prøvene og blir ofte dårlig informert om hva som er nødvendig for å bevare delikate prøver over tid, sier hun. "Fossiler er skjøre ting, og de må tas ordentlig vare på."

Phipps oppdaget prøven på naboens ranch i 2006. Med tillatelse fra grunneieren gravde han funnet over en tre måneder lang periode med et lite team og plasserte det i fire gipsjakker. Siden den gang har han prøvd å selge eksemplaret, noe han lovlig har rett til å gjøre fordi det ble funnet på privat land.

Hvor viktig prøven er vitenskapelig forblir uklar fordi det ikke har blitt utarbeidet eller grundig studert. Men informasjon levert av auksjonshuset antyder at rovdyrene ligner et eksemplar fra Montana kontroversielt identifisert av paleontolog Robert Bakker ved Houston Museum of Natural Science og andre som en ny art, Nanotyrannus lancensis, eller pygmy-tyrann. Dette dyret lignet veldig på en Tyrannosaurus rex, men det var en tredjedel av lengden og hadde flere tenner. Andre paleontologer bestred sterkt denne arten, men antydet at "pygmy-tyrannen" ganske enkelt var en ung T. rex med ekstra tenner som ville gått tapt når den vokste. Det nye eksemplet kan bidra til å avgjøre debatten. Katalogen for auksjonshus antyder også at planteetthalvdelen av Dueling Dinosaurs kan være en ny Ceratopsian-art, basert på bestemte viktige sider ved skallen, for eksempel et kort brynhorn.

Auksjonshuset vil fortsette å jobbe for å selge eksemplaret, sier Tom Lindgren, rådgivende meddirektør for Bonhams naturhistoriske avdeling. I løpet av auksjonen uttrykte «mer enn en» offentlig institusjon interesse for å kjøpe prøven, sier han, men rapporterte at de trengte mer tid til å stille opp pengene. Lindgren tror at de nå vil få sjansen. "Jeg er veldig trygg på at vi vil finne et hjem for dette eksemplet ennå, " sier han.