NIH avslører sin formel for å spore utenlandske påvirkninger

DAVIDE BONAZZI / SALZMAN ART

NIH avslører sin formel for å spore utenlandske påvirkninger

Av Jeffrey MervisSep. 27, 2019, 11:10

De amerikanske nasjonale instituttene for helse (NIH) tror det kan ha funnet ut hvordan Kinas rekrutteringsprogram for utenlandske talenter undergraver systemet for å gi priser og sikre etisk oppførsel fra sine tilskuddsgivere.

I et intervju i går med Science, beskrev Michael Lauer, direktør for NIHs ekstramurale forskningsprogram i Bethesda, Maryland, en tostrenget strategi som NIH mener Kinas Thousand Talents-program har fulgt for å urettelig høste fordelene av NIH-finansiert forskning. Den ene innebærer brudd på NIHs overvåkede system med gjennomgang av tilskuddsforslag for å dele informasjon med kolleger i Kina. Den andre består av å etablere skyggelaboratorier i det landet for å gjenskape NIH-finansiert forskning.

Lauer ga ingen nye bevis for å støtte disse påstandene og ingen data om hvor ofte disse taktikkene har blitt brukt. Men beskrivelsen hans tilfører betydelig detaljer til tidligere NIH-uttalelser som tar for seg bekymringer fra Kongressen og embetsmenn i president Donald Trumps administrasjon om at føderale forskningsbyråer ikke gjør nok for å bekjempe angrep på amerikansk vitenskap fra utenlandske enheter, særlig Kina.

I fjor sjokkerte NIH-tjenestemenn det amerikanske biomedisinske forskningsmiljøet ved å skyte av brev til mer enn 60 institusjoner angående NIH-finansierte forskere som det antas å ha unnlatt å opplyse om alle utenlandske bånd eller krenket NIH s policy for fagfellevurdering. Denne våren avskjediget MD Anderson Cancer Center i Houston, Texas og Emory University i Atlanta flere fakultetsmedlemmer av asiatisk avstamming i de eneste to undersøkelsene som er blitt offentliggjort. Lauer sier at rundt 250 forskere ble satt under mikroskopet opprinnelig, og 180 av disse tilfellene forblir aktive mens NIH vasser gjennom hvordan andre institusjoner har svart.

En rapport fra et føderalt vakthavende byrå i dag chides NIH for å ignorere bekymringer for nasjonal sikkerhet ved valg av fagfellevurderere. Den nye rapporten, fra Office of Inspector General (OIG) i Department of Health and Human Services (HHS), NIH s foreldreorgan, foreslår NIH å vurdere å betale extra oppmerksomhet screening forskere som vil gå gjennom tilskuddssøknader med spesielt sensitivt emne eller som har lukrative kommersielle søknader.

Rapporten gir ikke noen data om omfanget av problemet. Lauer anslår at kanskje 10% av de 180 aktive sakene innebærer brudd på fagfellevurderinger. Men, sier han, at prosentandelen kan være misvisende.

Vi vet ikke omfanget av problemet, innrømmer han. Og vi er opptatt av at omfanget er mye dårligere enn det vi ser. De fleste anmeldere er også støttemottakere, bemerker Lauer, noe som betyr at eventuelle skritt NIH tar for å ta opp bekymringene for tilskuddene også vil omfatte bassenget anmeldelser.

Lekkasjer og skygger

Lauer sier NIH s undersøkelser ikke er begrenset til de som samhandler med kinesiske institusjoner. Men han siterte gjentatte ganger landet dette tusen talentprogrammet når han beskrev hva NIH gjør for å takle problemet. Han markerte to av taktikkene som spesielt urovekkende.

Den ene er å oppmuntre forskere til å bli medlem av en NIH-studieseksjon og deretter dele tilskuddssøknader som er vurdert med kinesiske kolleger. Vi vet at et av målene med det kinesiske tusen talentprogrammet er å innhente informasjon, Lauer sier. Så, lekkasje av informasjon gjennom fagfellevurdering er en sak som er veldig bekymringsfull for oss.

En av de avskjedige forskerne i Anderson brukte sin stilling til en NIH-studieseksjon for å dele bevillingssøknader med kinesiske kolleger, til tross for at han visste at hans handlinger krenket NIH-politikken, hevder Lauer. He dd sende dem til Kina, ofte med kommentarer, Lauer sier. Og han vil si at dette materialet er fortrolig.

Den andre trusselen mot forskningsintegritet, ifølge Lauer, kommer fra å invitere NIH-finansierte forskere til å sette opp såkalte skyggelaboratorier i Kina som en del av landets utenlandske talentrekrutteringsprogram. En slik ordning, sier Lauer, lar en kinesisk institusjon få direkte tilgang til forskningen som NIH finansierer.

Det er en veldig tålmodig tilnærming, sier Lauer. Du kan bygge en enorm mengde kunnskap om grunnleggende, preklinisk vitenskap ved å sette opp skyggelaboratorier i Kina som er speil fra amerikanske laboratorier. Og når forskningen når et punkt med å være translasjonell, er den allerede i Kina.

Det lar deg omgå problemet med eksportkontroller, legger han til, og viser til prosessen med å vinne godkjenning fra USAs myndigheter for å overføre sensitive teknologier til et annet land. Du trenger ikke å bekymre deg for teknologioverføring du har allerede overført teknologien til seg selv.

Hvem går først?

Å vite hvordan Kinas utenlandske talentprogram fungerer, har hjulpet NIH med å finne en måte å oppdage forskere som kan ha krysset linjen, sier Lauer. Et tegn på, sier han, er hvordan forskere lister opp tilknytningene sine på papirer de publiserer.

Hva vi leter etter er en NIH-finansiert forsker som listet opp en tilknytning i Kina og en annen ved deres amerikanske institusjon, begynner han. Slike doble tilknytninger er ikke uvanlig, men Lauer sier vi er spesielt interessert i tilfeller der den kinesiske tilknytningen er oppført først. Det er viktig fordi vi, i kontraktene som disse forskerne har inngått med kinesiske institusjoner, har sett at de eksplisitt får beskjed om å sørge for at den kinesiske tilknytningen blir oppført først.

Hvorfor er det så viktig for Kina? Ifølge Lauer er det å bli notert først forbedrer deres rangeringer på de forskjellige siteringsindeksene. Forskningen blir kreditert til den kinesiske institusjonen. Og da kan den kinesiske institusjonen si at vi er en av de mest siterte institusjonene i verden.

Lauer s stab brukte i gjennomsnitt 10 timer på å undersøke publiseringshistorien til hver av de 250 forskerne det opprinnelig flagget. Det er ikke så greit som det kan høres ut, Lauer sier om hvordan hans stab skrapte publiseringsdata for å lære mer om samarbeid og finansieringskilder. Men de var i stand til å sette sammen en liste over forskere som passer til vår fenotype og som vi kanskje vil se nærmere på.

Skyld etter geografi?

NIH har sagt at ikke alle forskerne det gransker er kinesere. Men mange i det vitenskapelige samfunnet bekymrer seg for at trinnene det og andre byråer tar som svar på den opplevde trusselen fra utenlandske enheter kan være rettet mot visse raser og etniske grupper.

Når vi må være årvåken for å ivareta forskning, må vi også sørge for at USA forblir et ønskelig og innbydende reisemål for forskere fra hele verden, advarer et brev fra 4. september signert av 60 vitenskapelige organisasjoner, inkludert AAAS (som publiserer Science). Finne den passende balansen mellom nasjonen vår s sikkerhet og et åpent, samarbeidsvitenskapelig miljø krever fokus og due diligence.

Det ser ut til at føderale tjenestemenn erkjenner at de går en fin linje. For eksempel anbefaler OIG-rapporten at NIH utnytter ekspertisen til HHS s Office of National Security (ONS), som er ansvarlig for å vette NIH-ansatte og utenlandske besøkende til Bethesda-campus. Og ONS ser på nasjonalitet og hjemmeinstitusjon som mulige risikofaktorer. Men både OIG og NIH sier at de ønsker å unngå å veie geografi i å vurdere potensiell risiko.

Vi har ikke grunnlag til å si at det å være utlending eller jobbe ved en utenlandsk institusjon utgjør en iboende større sikkerhetsrisiko, sier Erin Bliss, assisterende inspektør-generell for evaluering og inspeksjoner. Og NIH har snakket med oss ​​om hvor viktig samarbeid med utenlandske forskere er, når det gjelder å fremme vitenskap. Men vi anbefaler at NIH samarbeider med nasjonale sikkerhets- og etterretningseksperter for å finne ut hva som er de passende risikofaktorene som de bør vurdere for å målrette sin tilsynsvirksomhet.

Lauer sier at OIG-rapporten er stedet på ved å antyde at den tapper ekspertisen til ONS og andre føderale etater som arbeider med nasjonal sikkerhet. Men han stiller spørsmål ved forslaget om å se nærmere på forskning på sensitive temaer.

Vi finansierer ikke all klassifisert forskning, sier han. Så det kan være mer et tema for forsvarsdepartementet eller energidepartementet.

Begrensede ressurser er en stor begrensning, er Bliss og Lauer enige om. Det ser ut til å utelukke bakgrunnssjekk. Å avstemme alle de 27.000 anmelderne som ble brukt hvert år ville kreve ytterligere 100 heltidsansatte, sa NIH til OIG.

Ikke detektiver

Eksisterende programmedarbeidere kan spille en viktig rolle, sier Lauer, men de kan ikke bære hele belastningen. VÅR SROs [vitenskapelige evalueringsansvarlige] er ikke etterforskere, og de er detektiver, Lauer. Men vi forteller dem, Hvis du ser noe, si noe. De får allerede omfattende opplæring i hva som kan utgjøre upassende oppførsel av en anmelder.

NIH fortalte OIG at det ville ta i minst 6 måneder til et år komme med en risk-basert tilnærming for å identifisere de nominerte fagfellevurdererne som garanterer ekstra sikkerhet. ”Og det er ikke sannsynlig at det vil være siste ord. OIG jobber med en annen rapport om hvordan NIH kan overvåke anmeldere som allerede er på jobben.

Det er en ganske utfordring, innrømmer Lauer og peker på en anbefaling fra desember fra et eksternt rådgivende organ til NIH-direktøren om at NIH blokkerer anmeldere fra å laste ned applikasjoner og i stedet krever at de bare leser dem online. "Når en applikasjon er lastet ned, mister vi kontrollen over den, " påpeker Lauer. "Så å forby praksis vil gi oss mer kontroll."

Men den anbefalingen er ennå ikke vedtatt. "Alle laster ned applikasjoner, " innrømmer han. “Og det var en enorm mengde pushback til ideen. Men jeg vil si at det fremdeles er på bordet. ”