NASA skal bygge teleskop for å oppdage asteroider som truer Jorden

NASA foreslår å gå videre med et teleskop som vil oppdage asteroider på en potensiell kollisjonskurs med jorden. Det er basert på dette foreslåtte prosjektet, Near-Earth Object Camera.

NASA / JPL-Caltech

NASA skal bygge teleskop for å oppdage asteroider som truer Jorden

Av Paul VoosenSep. 23, 2019, 14:15

NASA går videre med planer om å lansere et infrarødt teleskop som kan oppdage asteroider på en kollisjonskurs med Jorden. Lanseringen kan komme innen midten av det neste tiåret, sa Thomas Zurbuchen, NASAs tilknyttet administrator for vitenskap i Washington, DC, i dag på et møte i et rådgivende panel for byrå.

Objektsovervåkningsoppdraget nær jord, som vil koste 500 til 600 millioner dollar, vokser ut av langvarige bevegelsesplaner for Near-Earth Object Camera (NEOCam), først foreslått av NASA s Jet Propulsion Lab (JPL) i Pasadena, California, for nesten 15 år siden. Et slikt omfang er avgjørende for å oppfylle et kongresskrav om at NASA oppdager 90% av alle potensielt farlige asteroider og kometer på minst 140 meter i diameter innen utgangen av 2020. Teleskopet vil trolig ende opp med et annet navn, men oppdraget er det samme, sier Mark Sykes, administrerende direktør for Planetary Science Institute i Tucson, Arizona, og medlem av NEOCam s vitenskapsteam. Det er ingen uavhengig eller ny romskip eller operativ design her. Dette oppdraget er NEOCam.

Selv om NASA ikke vil oppfylle Kongressens frist en som ikke var knyttet til noen finansiering a en kombinasjon av et infrarødt teleskop og Large Synoptic Survey Telescope, et bakkebasert anlegg som bygges i Chile, vil til slutt gjøre det til virkelighet, sa National Academies of Sciences, Engineering og Medicine i Washington, DC, i sommer i en rapport. Et teleskop som opererer i det infrarøde spekteret er viktig, sier forskere, ettersom det siste tiåret har vist at mørke asteroider, som nesten er usynlige i synlig lys, men skiller seg ut i infrarød, er mer rikholdige enn en gang trodde. "Det er mange virkelig mørke asteroider der ute, " sier Jay Melosh, planetforsker ved Purdue University i West Lafayette, Indiana, og forfatter av rapporten. "Det presser behovet for det infrarøde systemet."

Å bygge det infrarøde teleskopet kan imidlertid kreve en økning i NASAs årlige budsjett på 150 millioner dollar for planetarisk forsvar. De fleste av disse pengene går nå til Double Asteroid Redirection Test (DART) -oppdraget som bygges av Johns Hopkins Universitys Applied Physics Laboratory i Laurel, Maryland. Sett til lansering i 2021, søker DART å teste om det er mulig å avlede stien til en asteroide. Det er uklart om kongressbevillere vil følge NASAs ledelse og også finansiere det nye infrarøde teleskopet.

Oppdraget markerer også kanskje første gang at NASA har tatt et oppdragsforslag utviklet av en ekstern gruppe for en av sine konkurrerende vitenskapsprogrammer og foreslått å kjøre det internt, sier Sykes. Flyttingen kunne omarbeides rollen som Amy Mainzer, en astronom ved University of Arizona i Tucson som har ledet NEOCam siden den ble første gang foreslått, og hennes vitenskapsteam. Mainzer, som nylig flyttet fra JPL til universitetets Lunar and Planetary Laboratory, ville ha fungert som oppdragets hovedetterforsker.

"Jeg hører [dagens nyheter] på samme tid som alle andre, " sier Mainzer, som tjenestegjør i NASAs rådgivende komité for planetarisk vitenskap, som møtes i dag i Washington, DC. "Det høres ut som NASA er interessert i å forfølge dette, som Det synes jeg er flott. … Det er et problem som er verdt å løse. ”Rollen som hun og hennes universitet vil spille, er imidlertid ennå ikke utarbeidet.

I løpet av de siste 15 årene, med NASA-støtte, har Mainzers team foredlet elektronikken og sensorene som skal drive teleskopet. I motsetning til et forgjenger infrarødt teleskop, Wide-field Infrared Survey Explorer (WISE), vil NEOCam sensorer kunne operere uten aktivt kjøling når de parkeres ved L1, et stabilt utsiktspunkt balansert mellom jordens tyngdekraft og solen. Ingeniører har i mellomtiden senket den "mørke strømmen" til detektorene, sparsom støy som oppstår når detektorene betjenes selv i beksvart forhold.

Ikke alle har vært tilhenger av NEOCams planer. Nathan Myhrvold, en milliardærteknolog og tidligere Microsofts teknologisjef i Bellevue, Washington, har klandret statistikken som er brukt av Mainzer og andre for å generere asteroiddiametre fra observasjoner av WISE-instrumentet, blant andre spørsmål. Kongressmandatet, som ble vedtatt i 2005, og som NEOCam ble utformet for å løse, virker også mer og mer uten betydning. En endring er at forskere nå tror asteroider som er mindre enn 140 meter i diameter også utgjør potensielt alvorlige trusler mot Jorden, delvis fordi de kan forårsake skadelige tsunamier. "Målet som definert [av Kongressen] representerer ikke noen form for terskel som tilsvarer suksess hvis du oppnår det kontra fiasko hvis du ikke gjør det, " sier Alan Harris, en planetforsker ved MoreData i La Canada, California. "Det er bare en tilfeldig referanseindeks på spillfeltet."

Avgjørelsen fra NASA om å forfølge teleskopet kommer etter en pinlig episode i sommer, rapportert tidligere denne måneden av BuzzFeed. Byrået og bakkebaserte teleskoper klarte ikke å identifisere, helt til siste øyeblikk, en sakte bevegelig fotballbane store asteroide, kalt 2019 OK, som passerte bare 65 000 kilometer fra Jorden. Det er uklart om NEOCam ville ha oppdaget den asteroiden, selv om det også forventes å studere asteroider under 140-meters terskelen.

Det er et godt grep fra NASA å flytte teleskopet ut av sin vitenskapelige finansieringsportefølje, legger Harris til. Planetforskere har tvilt på at NEOCam ville gi viktig ny forskning, en mistanke som sannsynligvis avsporet den i tidligere konkurranser. Det gjør imidlertid ikke at det er mindre verdt å få disse dataene for samfunnet, sier Melosh. Det er noe vi virkelig trenger å gjøre, sier han. Det er kanskje ikke absolutt den beste vitenskapen, men der er det mer liv enn vitenskapelig kunnskap .

Dette er en utviklende historie.