Jupiters Pulsating Hot Spot

Et nysgjerrig "hot spot" nær Jupiters nordpol pumper ut blink av røntgenstråler, melder romforskere. Røntgenbildene er mest sannsynlig produsert av ioner som krasjer i planetens atmosfære, men stedets overraskende beliggenhet har forskere som lurer på hvor ionene kommer fra.

I to tiår har satellittobservasjoner vist at Jupiter avgir røntgenstråler fra et sted nær polene. Forskere resonnerte at røntgenstrålene produseres når oksygen og svovelioner stuper ned i planetens atmosfære og fanger opp elektroner. Inntil nå trodde de at ionene kom fra Jupiters magnetosfære, regionen der planetens magnetfelt er sterkt nok til å avlede "solvinden", en strøm av partikler som sendes ut av solen. Spesielt ble ionene antatt å stamme fra de indre og midtre delene av magnetosfæren, som strekker seg til omtrent 2 millioner kilometer over Jupiters overflate.

Men denne teorien har tatt en alvorlig hit nå som et team har studert Jupiter med Chandra X-ray Observatory, en satellitt som er i stand til å finne kilden til røntgenbildene. Randy Gladstone fra Southwest Research Institute i San Antonio, Texas, og kollegene forventet å se røntgenbilder komme fra en ring rundt hver pol. Det er fordi ioner spiral langs Jupiters magnetfeltlinjer, og linjene som løper ut til 2 millioner kilometer, stikker gjennom planetens overflate på breddegrader langt borte fra polene. Da Gladstone og kollegene så Jupiter under en fullstendig 10-timers rotasjon i desember 2000, fant de imidlertid at de fleste røntgenstrålene skinte fra et enkelt pulserende sted nær nordpolen. Feltlinjene som peker mot flekkløkka ut 7 millioner kilometer til den sprø kanten av Jupiters magnetosfære, melder forskerne i 28. februarutgaven av Nature .

Observasjonen etterlater romforskere som lurer på hvor torrenten av partikler stammer fra, sier Tom Hill, romfysiker ved Rice University i Houston. "Hvis det kommer så langt ut, kan det sannsynligvis ikke være magnetosfæriske ioner, fordi det ikke er nok av dem der ute." Ionene kan lekke inn fra solvinden, sier Hill. Men Alex Dessler, romfysiker ved University of Arizona, Tucson, sier at det samme området av planeten også produserer uvanlige radiosignaler, fakler av ultrafiolett lys og høye nivåer av infrarød stråling og til og med ser ut til å være korrelert med en lapp i Jupiters magnetosfæren som pumper ut høye energi-elektroner. Dessler sier at alle disse skiltene kan peke på en enkelt dårlig forstått forbindelse mellom magnetosfærens fjerneste rekkevidde og trekk ved magnetfeltet nær Jupiters overflate.

Beslektede nettsteder
Chandra nettsted
Animasjon av Chandras Jupiterdata