Jason en hemmelighetsfull gruppe vitenskapsrådgivere i den kalde krigen kjemper for å overleve i det 21. århundre

Jason en hemmelighetsfull gruppe vitenskapsrådgivere i den kalde krigen kjemper for å overleve i det 21. århundre

Av Ann FinkbeinerJun. 27, 2019, 13:30

Etter 59 års tjeneste ble Jason, den berømte forskningsrådgivningsgruppen, sparken, og den visste ikke hvorfor. 29. mars mottok den eksklusive og skyggefulle gruppen av rundt 65 forskere et brev fra Department of Defense (DOD) der de sa at det hadde litt over en måned å pakke sammen sine filer og avvikle saken. "Det var et totalt sjokk, " sa Ellen Williams, Jasons nestleder og fysiker ved University of Maryland i College Park. "Jeg ante ikke hva pokker foregikk."

Brevet avsluttet Jasons kontrakt med DODs kontor for Under Secretary of Defense for Research and Engineering (USDR & E) i Arlington, Virginia, som var Jasons avtalefestede hjem ledningen som det ble betalt for alt sitt regjeringsarbeid. Så i realiteten drepte brevet alt Jason sitt arbeid for forsvars- og nondefense-byråer.

Bare noen dager unna var gruppens vårmøte i Washington, DC, der medlemmer og regjeringssponsorer ville foredle et dusin problemer Jason ville takle i San Diego, California, under medlemmenes sommerfravær fra campusene sine og laboratoriene. Jason måtte fortsette å fungere, selv om den forberedte seg til å dø. Den fortalte sponsorene at den fremdeles hadde planer om å gjøre studiene, og rådet medlemmene til å holde kalenderne åpne, men ikke signere sommerleiekontrakter. Den la planer for en dempet mottakelse av vårmøtet: ikke den vanlige middagen, men kjøttboller og spinat-feta-forretter og plastkopper i kontantbaren.

I mellomtiden skrev medlemmene raskt e-post og ringte presserende telefonsamtaler, på jakt etter andre kontraktshus. Så, den 25. april, kvelden før mottaket, kom en utsettelse. Williams og Jasons leder, Russell Hemley, en materialkjemiker ved University of Illinois i Chicago, hørte fra Department of Energy's (DOE) National Nuclear Security Administration (NNSA), som i flere tiår hadde gitt Jason i oppdrag å studere helse til USAs kjernekraft våpenlager. Nå sa NNSA at det ikke hadde råd til et gap i studiene og lovet å hente Jason-kontrakten, i hvert fall frem til januar 2020.

I resepsjonen, i et auditorium hos MITER Corporation, Jasons administrator i McLean, Virginia, virket Jason-medlemmer lettet over NNSAs beslutning, selv om hva som gikk galt ved DOD var uklart. "Avdelingen er fortsatt opptatt av å søke uavhengig teknisk rådgivning og gjennomgang, " sa en talsperson for USDR & E i en uttalelse. "Denne endringen er i tråd med dette engasjementet, samtidig som det gir mest økonomisk mening for avdelingen." Mike Griffin, en tidligere NASA-administrator som leder USDR & E, nektet å snakke med Science om oppsigelsen.

Utvikle eller dø

Ved å ta på seg flere studier uten tilknytning til nasjonal sikkerhet, har Jason utvidet kundegrunnlaget. Men forsvarsdepartementet har avbrutt forholdet til gruppen.

1960 1965 1970 1970 1975 1980 1985 1990 1995 2000 2005 2010 2020 2015 Jason grunnla som en gruppe på rundt 20 fysikere. Opprinnelig kalt Project Sunrise .. Medlemmene utvikler konseptet om elektronisk barriere for Vietnamkrigen. Group s første vurdering av globale klimamodeller. Medlemmene foreslår laserveiledning star for rakettdeteksjonssystemer. Første kvinne, astronom Claire Max, blir med Jason. Studie finner liten fordel med testing av kjernevåpen i å opprettholde lagring. Første studie for Institutt for helse og menneskelige tjenester. Første studie for US Census Bureau. Kontoret for Under Secretary of Defense Research and Engineering avslutter kontrakt med Jason. Defense Advanced Research Projects Agency avslutter forholdet til Jason. (Klikk på tidslinjen og bla til høyre for å se mer.)
N. DESAI / SCIENCE

Uttalelsen etterlater Jason uten et langtids hjem - og står fremdeles overfor et eksistensielt spørsmål: Kan en gruppe som ble opprettet under den kalde krigens atom- og rakettløp, da den amerikanske regjeringen var klar over at den trengte vitenskapelig råd, overleve i dag? Tidene og nasjonale problemer har endret seg. Regjeringen sysselsetter mange flere av sine egne forskere og har mange alternativer for å få forskernes råd. "Hvis Jason ikke eksisterte, hvem ville da opprette det? Kanskje ingen, " sier Henry Abarbanel, fysiker ved University of California (UC), San Diego og en Jason siden 1975.

Men gruppen har alltid hatt en plan for overlevelse. Den fornyer seg selv - mellom to og fem unge forskere blir med Jason hvert år - og diversifiserer kundebasen. Tradisjonelt gjorde Jason nasjonale sikkerhetsstudier for DOD, DOE og etterretningsbyråene. I løpet av de siste 5 årene har den imidlertid økt sine nondefense-studier og jobber nå med Department of Health and Human Services (HHS), Census Bureau, National Science Foundation og US Department of Agriculture (USDA).

Catherine Woteki var USDAs sjefforsker i 2016 da hun bestilte en Jason-studie om måter å oppdage avlingene på. Hun mener gruppen er like relevant som alltid. "Vitenskapsbyråer trenger eksterne råd, " sier hun. "Og spesielt i tider som dette, der vitenskapens råd kanskje er undervurdert av publikum, er det viktigere at vitenskapsbyråene får ting til."

Mange av Jasons kunder ser ut til å være enige. Selv etter sin nærmeste død-opplevelse hadde Jason 13 studier å jobbe med, og startet morgenen etter mottakelsen. Pragmatisk som alltid forlot medlemmene resepsjonen en halvtime før det var slutt.

En mytisk begynnelse

Jason ble opprettet i 1960 av en gruppe fysikere som hadde somre og var kjent med rådgivning fra myndighetene. De hadde også prestisje: Elleve tidlige Jasons - inkludert Charles Townes, Murray Gell-Mann og Burton Richter - vant til slutt Nobelpriser. Deres viktigste kunde var DODs Defense Advanced Research Projects Agency (DARPA), som opprinnelig kalte dem Project Sunrise - et navn som virket presumptivt for dem. Så inspirert av Mildred Goldberger, kone til et av de grunnleggende medlemmene, omdøpte de seg selv til ære for den mytiske Jason, leder av Argonautene.

Navneendringen var et lite, men forteller eksempel på gruppens uavhengighet. "Jeg pleide å fortelle sponsorer fra get-go, " sier Roy Schwitters, fysiker ved University of Texas i Austin (UT Austin) og Jasons leder fra 2005 til 2011, "at vi forteller folk ting de kanskje ikke vil vite ."

At uavhengighet noen ganger får gruppen i trøbbel. I 2002 ble det lange forholdet til DARPA oppløst da byrået prøvde å nominere medlemmer til Jason. I løpet av måneder brukte gruppen forbindelsene sine for å finne et nytt hjem innen DOD: USDR & E. Slike dust-ups er ikke overraskende. Politiske utnevnte ønsker ikke alltid uavhengige råd, sier Albert Teich, en vitenskapspolitisk ekspert ved George Washington University i Washington, DC, og tidligere sjef for vitenskapspolitikk i AAAS (utgiver av Science ). "De vil ha rådene som støtter stillingene de allerede har skåret ut for seg selv, " sier han. Som et resultat, sier Teich, kommer studieforespørsler stort sett fra embetsmenn, som mer sannsynlig kjenner byråenes tekniske problemer.

I Jasons tidlige tiår var disse problemene fysikkrelaterte forsvarsspørsmål, som hvordan oppdage de infrarøde signalene fra en fiendes rakettopptak eller dechiffrere seismiske signaler fra en underjordisk atomvåpenprøve. I en tidlig studie for marinen, utarbeidet Jason et kommunikasjonssystem for atomubåter, først kalt Bassoon, som sprang lavfrekvente radiosignaler fra ionosfæren og inn i havene. Det opererte fra 1989 til 2004, da marinen erklærte det som et unødvendig system for kald krig.

På et amerikansk flyvåpensted i New Mexico skaper lasere en kunstig stjerne. Teknikken er oppfunnet av Jason, og kan hjelpe et teleskop som er riktig for jitters i luften.

Direkte energidirektorat / amerikansk luftmakt

Under Vietnamkrigen designet Jason en forløper til den elektroniske slagmarken: en anti-infiltrasjonsbarriere som koblet skjulte akustiske og seismiske sensorer på bakken til bombefly og artilleri. På midten av 1980-tallet oppfant gruppen en måte for teleskoper å oppdage og kompensere for jitters forårsaket av atmosfærisk turbulens, ved å bruke en laser for å lage en kunstig guide "stjerne" - et glødende sted høyt i atmosfæren. Teknologien, beregnet på å spore satellitter og missiler, forble klassifisert til 1991, da lobbyvirksomhet av Jasons bidro til å overbevise flyvåpenet om å åpne den for astronomer. I 1989 gjennomgikk gruppen Star Wars-antimissileprogrammet kalt Brilliant Pebbles, og dømte det teknologisk ufattelig; programmet ble avlyst i 1993. I 1995 bidro Jasons studie om hva som kunne læres fra små kjernefysiske tester - ikke mye - til å overbevise den gang - DOD-sekretær William Perry til å anbefale USA til å undertegne traktaten om omfattende forbud mot kjernefysisk test. (Senatet nektet imidlertid å ratifisere det.)

Etter slutten av Vietnam- og kalde krigene begynte Jason-medlemmer å trekke seg ut fra fysikk og ingeniørfag. I 1977 gjorde de sin første vurdering av globale klimamodeller og orienterte senere DOE om hvilke atmosfæriske målinger som var mest kritiske for modellene. Siden midten av 1990-tallet har Jason studert bioteknologier, inkludert teknikker for å oppdage biologiske våpen.

Medlemskapet har flyttet seg sammen med fagene som studeres. Mange første generasjoner Jasons har dødd eller gått av med pensjon. (Merkverdige unntak er Freeman Dyson, 95, emeritus-fakultet ved Institute for Advanced Study i Princeton, New Jersey, og Richard Garwin, 91, pensjonist fra IBM, begge fortsatt regelmessig involvert som seniorrådgivere.)

Jasons er, som de alltid har vært, bare valgt ut av andre Jasons. Kriteriene for utvalg inkluderer intellektuell glans kan hende en tredjedel er medlemmer av National Academies of Sciences, Engineering and Medicine felt som er mer eller mindre tilpasset dagens studieretning. Som et resultat, selv om halvparten av Jasons fortsatt er fysikere, inkluderer gruppen nå statistikere, matematikere, informatikere, kjemikere, oseanografer, geologer, atmosfæriske forskere, materialforskere, luftfartsingeniører og elektroingeniører, sammen med det William Press fra UT Austin, en tidligere Jason-stol, kaller en "kritisk masse med esprit" av biologer og biokjemikere.

Å bidra til Jason er noe av det viktigste jeg gjør.

Sallie Keller, University of Virginia

Det er heller ikke lenger bare en gutteklubb. Jason tok 23 år å invitere sin første kvinnelige vitenskapsmann: Claire Max, nå direktør for UC Observatories i Santa Cruz. I dag blir kvinner invitert til å bli med på høyere priser: Ni av de 23 jasonene som har meldt seg siden 2010 er kvinner. Mange tar ledelse av studier. "Å bidra til Jason er noe av det viktigste jeg gjør, " sier Sallie Keller, statistiker ved University of Virginia i Charlottesville som begynte i 2007 og ledet Census Bureau og HHS-studier.

De er angivelig betalt $ 1200 per dag et godt beløp, men mindre enn hva mange av dem kunne tjene som bransjekonsulenter. Over halvparten av studiene er klassifisert kanskje forklarer hvorfor medlemslisten deres ikke er offentlig, og hvorfor de foretrekker å ikke navngi andre Jasons. De er generelt allergiske mot publisitet: Seks av de 17 jasonene som ble kontaktet for denne historien nektet intervjuer.

Men de er ikke allergiske mot arbeid. De tilbringer noen eller hele seks uker, hver sommer, hos General Atomics, en forsvars- og energikontraktør i San Diego. De overtar andre etasje i en sikker bygning, en gang med små kontorer, to eller tre personer per kontor. "Det ser billig ut og det er det, " sier Schwitters. "Vi støter på hverandre når vi triller tilbake i stolene våre." Jasons sier at tvungen nærhet favoriserer tverrfaglig samarbeid.

Arbeidskulturen er ikke-tull. Det er ingen anerkjennelse eller premier for arbeidet. Det er å få jobben gjort, sier Douglas Finkbeiner (ingen relasjon til forfatteren), en astrofysiker ved Harvard University som begynte i 2014. "Det er denne brutale effektiviteten, " sier han, "som, Vi trenger denne informasjonen, jeg ' ll e-post Ing ikke send e-post, få dem på telefon, nå. "Et utkast til rapport er kritisert i sanntid av andre Jasons og sendt til sponsoren innen 1. oktober.

Utvide horisonter

I løpet av de siste 5 årene har utvalget av studier Jason har gjort for nondefense byråer utvidet. HHS har for eksempel sponset Jason først siden 2013. Den første av de tre studiene for byrået foreslo en informasjonssystemarkitektur som gjør det mulig å bruke elektroniske helsejournaler i alle helsesystemer. Som svar dannet HHS en Jason Task Force som bidro til å implementere rapportens anbefalinger gjennom noe som heter Argonaut-prosjektet. "Helsefellesskapet har en unik sans for humor, " sier Teresa Zayas-Cab n, sjefforsker ved Office of the National Coordinator for Health Information Technology ved HHS i Washington, DC

De neste HHS-studiene, i 2014 og 2017, var bredere. Det ene handlet om hvordan data som ikke er i elektroniske helsejournaler miljødata, data fra helseapper og treningsapparater, sosiale mediedata kunne brukes til å forbedre den personlige helsen uten å true personvernet. Den andre, sier Keller, studerte hvordan man bruker kunstig intelligens (AI) på helsen, gitt problemene med ujevn datakvalitet og ugjennomsiktige, uopprettelige AI-modeller. Zayas-Cab n sier at en av grunnene til at hun liker Jason, er gruppens uavhengighet. Feltet for helsehjelp har "mange kraftige og forankrede interesser, " sier hun, "så uavhengig og ekspertstudie av problemene våre kan være ekstremt verdifull."

Census Bureau oppdraget Jason etter at John Thompson, byråets direktør på den tiden, tilfeldigvis satt i et nasjonalt utvalg med Keller. "Du fikk disse klynke menneskene til å se på problemene våre, " sier Thompson, "og prisen var ikke så mye, det var et kjøp." Folketellingen i 2020 vil være den første som hovedsakelig blir gjennomført på nettet, noe som kan åpne for nye muligheter for svindel. Jasons første rapport, i 2015, sa at trusselen mot folketellingenes integritet ville komme mindre fra individuelt ugagn enn fra store, organiserte forsøk på svindel. Jason sin andre rapport, om folketellingen i 2030, antydet at 90% av befolkningen kunne lokaliseres ganske enkelt ved å kombinere for eksempel data om sosial trygghet og tjenester for intern Revenue.

I 2016 spurte USDA Jason om å bruke data fra fjernsensorer for midtsommerestimater av høstvekstutbytte, i stedet for å stole på bønderes rapporter. Woteki, nå ved Iowa State University i Ames, sier at en av grunnene til at hun bestilte Jason, var at den visste om DODs evne til å fjerne sensorer.

Virkningen av Jason-rapporter er noen ganger vanskelig å vurdere. Mange sponsorer snakker i generaliteter om deres verdi: For eksempel sier John Abowd, Census Bureau's sjefforsker i Suitland, Maryland, bare at Jasons rapport om folketellingen i 2030 "er blitt innlemmet i vår tenkning."

En del av grunnen til den tåken er at en ferdig rapport tilhører sponsoren, som kan implementere alt, noen eller ingen av dem, og kan publisere den eller holde den privat. Å eie rapporten er selvbeskyttende for sponsorer. Jason kan si at programmet ditt er "dumt", sier Gerald Epstein, som nå er ved National Defense University i Washington, DC, men jobbet løst med Jason da han var ved Department of Homeland Security, "men de trenger ikke å fortell sjefen din eller resten av verden. "

Hva som skjer når Jasons kontrakt med NNSA går ut i 2020 er uklart. En mulighet er nok et hjem i DOD: Denne måneden la det amerikanske representantenes hus en linje til DODs foreløpige budsjett, som ledet kontoret til Under Secretary of Defense for Acquisition and Sustained for å hente Jasons kontrakt.

Mange sier at regjeringen burde finne en måte å benytte seg av Jasons stumpe råd. "Ja, det er et fortsatt behov, " sier John Holdren, en fysiker ved Harvard Universitys Kennedy School of Government som var tidligere president Barack Obamas vitenskapsrådgiver. "Og ja, Jason bør holdes i live for å hjelpe til med å imøtekomme det behovet." Abowd mener Jason har holdt på så lenge "på grunn av sitt rykte for ikke å være manipulerbart, " sier han. "Du kan ikke stable dekk."

Men hvis ingen henter kontrakten, sier Williams, "er Jason oppheves eller ugjenkallelig?"

"Jeg vil ikke dra dit, " sier hun. "Foreløpig føler jeg meg optimistisk. Men jeg vet virkelig ikke."