I en første ser det ut til at et japansk romfartøy har samlet prøver fra innsiden av en asteroide

Ingeniører og teknikere i Sagamihara, Japan, heier på Hayabusa2s vellykkede andre touchdown på asteroiden Ryugu.

ISAS / JAXA

I en første ser det ut til at et japansk romfartøy har samlet prøver fra innsiden av en asteroide

Av Dennis NormileJul. 11, 2019, 11:00

Japans Hayabusa2 fullførte sin andre touchdown på asteroiden Ryugu med suksess, og fanget sannsynligvis materiale fra sitt indre som ble utsatt ved å skyte et prosjektil inn i asteroiden tidligere i år. Det er den første samlingen av underjordiske materialer fra en annen kropp i solsystemet enn månen.

Ingeniører og teknikere i romfarts kontrollrom i nærheten av Tokyo kunne sees bryte ut i jubel og applaus på en live stream på YouTube da prosjektleder Yuichi Tsuda forkynte operasjonen som en suksess rett før klokka 11 lokal tid.

På en pressemelding på ettermiddagen sa Tsuda: "Alt gikk perfekt." Han spøkte med at hvis en score på 100 indikerte perfeksjon, “ville jeg gi dette en score på 1000.”

Hayabusa2 ble lansert av Japan Aerospace Exploration Agency's Institute of Space and Astronautical Science i Sagamihara, nær Tokyo, i desember 2014 og nådde Ryugu i juni 2018.

Siden den gang har den gjennomført fjernobservasjoner, gitt ut flere rovere som hoppet rundt på asteroiden, og gjort et touchdown fra februar for å hente overflateprøver. For å få interiørmateriell frigjorde Hayabusa2 i april et lite romfartøy som eksploderte og sendte et ikke-eksplosivt, 2 kilo kobberprosjektil til Ryugu, og skapte et krater. Etterfølgende fjernundersøkelse av stedet indikerte at materiale som ble kastet ut fra krateret hadde akkumulert omtrent 20 meter til den ene siden.

Det området ble målet for den andre touchdown, som skjedde i morges. Ingeniører flyttet romfartøyet på plass over målplassen den foregående dagen og plasserte det deretter i autonom modus. Da fartøyet berørte, skjøt det en tantalkule i overflaten, og sannsynligvis sparket støv og steinfragmenter i et samlehorn. Farkosten steg da opp.

Teamet vil ikke vite med sikkerhet hva som er i prøvenes returkapsel før den kommer tilbake til jorden i desember 2020. "Men vi regner med at vi har fått noen prøver under overflaten, " sa prosjektforsker Seiichiro Watanabe, planetforsker ved Nagoya University i Japan . De vil kunne sammenligne disse underjordiske prøvene med de som er samlet fra overflaten. Teamet mener at sammenligning av overflateprøver som blir utsatt for eoner av romforvitring og det mer uberørte materialet fra interiøret, vil gi ledetråder til solsystemets opprinnelse og utvikling.

Watanabe bemerket at NASAs pågående opprinnelse, spektral tolkning, ressursidentifikasjon, sikkerhet, Regolith Explorer-oppdraget også planlegger å bringe prøver fra en asteroide, kalt Bennu, tilbake til jorden i 2023. Men i det minste for en nær fremtid er Japan det eneste nasjon som vil ha skaffet prøver fra både overflaten og interiøret i en asteroide, sa Watanabe. Prøvene “vil ha stor betydning vitenskapelig, ” sa han.

Hayabusa2 vil fortsette eksterne observasjoner frem til desember 2020. "Vi bør ikke kaste bort en eneste dag, " sa Tsuda.