GM Mosquito Trial stammer bånd i Gates-finansiert prosjekt

For omtrent et år siden ble genetisk modifiserte (GM) mygg sluppet ut i naturen og de har flydd under verdens radarskjerm frem til forrige uke. 11. november kunngjorde det britiske selskapet Oxitec at det gjennomførte verdens første lille utendørsforsøk med transgene Aedes aegypti- mygg på den karibiske øya Grand Cayman høsten 2009, etterfulgt av en større studie der i fjor sommer.

Forsøkene ble designet for å teste om slike designer-mygg med hell kunne brukes til å bekjempe ville mygg som overfører sykdommer som denguefeber. Kunngjøringen, som ble gjort på en pressemøte i London, har overrasket motstandere av GM-mygg og overrasket mange forskere innen genetisk kontroll av insektvektorer.

Noen stiller spørsmål ved hvorfor selskapet ble mamma så lenge og kalte det en strategisk feil som gir kritikere av genetisk modifisering fersk ammunisjon. "Jeg tror ikke de gjorde seg selv en tjeneste, " sier Bart Knols, medisinsk entomolog ved Universitetet i Amsterdam. "Dette kan godt utløse et tilbakeslag."

Luke Alphey, sjef for vitenskapelig ansvarlig for Oxitec, sier at han "avviser helt" forestillingen om at det var noe hemmelighetsfullt med rettssaken, som var velkjent i øyas befolkning på 50 000, sier han, "men bare ikke ble plukket opp internasjonalt."

Forskere har lenge diskutert hvordan og når de skal utføre den første testutgivelsen av transgene mygg designet for å bekjempe menneskelig sykdom en landemerkeundersøkelse de forestilte seg kunne utløse voldsom motstand fra motstandere av genteknologi. En strøm av papirer og rapporter har hevdet at en utgivelse av enhver genetisk modifisert mygg bør gå foran et år med nøye grunnarbeid, inkludert en uttømmende offentlig debatt for å vinne hjertene og sinnene til lokalbefolkningen. Men lite av det er gjort i rettsaken på Caymanøyene, sier Alphey fordi regjeringen ikke anså det som nødvendig.

Men den mangelen på en offentlig debatt passer ikke godt sammen med samarbeidspartnerne i et stort internasjonalt prosjekt, der Oxitec er et sentralt medlem, for å utvikle og teste GM-mygg. Programmet, finansiert av en bevilgning på 19, 7 millioner dollar fra Bill & Melinda Gates Foundation og ledet av Anthony James fra University of California, Irvine, har brukt år på å forberede et studiested i den meksikanske staten Chiapas for studiene i bur og en mulig fremtidig utgivelse av en annen stamme av Oxitec-mygg. Arbeidet inkluderer omfattende dialoger med innbyggergrupper, regulatorer, akademikere og bønder. Prosjektet, en av Gates's Grand Challenges in Global Health, vil "aldri" frigjøre GM-mygg slik Oxitec nå har gjort i Grand Cayman, sier James.

Oxitec har mottatt 5 millioner dollar fra Gates-programmet, men Grand Cayman-rettsaken er ikke en del av det. "Som et privat selskap kan de presse sin egen agenda, " sier James, selv om dette muligens kan skade feltet som helhet. "Det er en vanskelig situasjon, " sier han.

Oxitecs sentrale ide, som ble pioner for Alphey på University of Oxford på 1990-tallet, er å frigjøre et enormt antall lab-avlet mannlige mygg utstyrt med et gen som dreper ethvert avkom i larve- eller valpestadiet. Når hannene parer seg med hunner i en naturlig befolkning, er det ingen avkom og hvis de transgene hannene parrer seg oftere enn de naturlige, vil myggbestanden avta eller til og med kollapse.

Den første lille feltstudien, designet for å teste om hannene kan konkurrere med sine naturlige kolleger, ble gjort på Grand Cayman i november og desember 2009, forteller Alphey. En større studie, mellom mai og oktober i år, testet insektenes befolkningsundertrykkende krefter. I den studien falt størrelsen på befolkningen på 16 hektar teststed med 80% a "fullstendig suksess, " sa Alphey på et møte i American Society of Tropical Medicine and Hygiene i Atlanta 4. november.

Alphey understreker at Oxitec i utformingen av rettssaken har jobbet med Mosquito Research and Control Unit (MRCU) på Caymanøyene, et britisk oversjøisk territorium. Rettssaken fulgte reglene i territoriets nye lov om biosikkerhet som ennå ikke er blitt lov, sier Alphey. Selv om det ikke var rådhusmøter eller offentlige debatter, sendte MRCU informasjon om studien til lokale aviser. MRCU la også ut en markedsføringsvideo om prosjektet på YouTube, men klippet nevner ikke at myggen er transgene. MRCU kunne ikke nås for kommentar.

Verdens helseorganisasjon (WHO) utarbeider retningslinjer for frigjøring av transgene mygg, en prosess som vil ta minst tre måneder til, sier Yeya Touré, leder for innovative vektorkontrollintervensjoner hos WHO. Touré sier at han visste om rettssaken i Grand Cayman, og at han ikke er klar over noe forseelse fra Oxitec.

Medisinsk entomolog Willem Takken fra Wageningen University i Nederland påpeker at mens transgene er Oxitecs mygg programmert for ikke å få avkom, noe som gjør det ekstremt usannsynlig at noen nyinnførte gener ville spre seg - en av de største bekymringene til GM-motstandere. Men miljøgrupper beklager det de ser som en mangel på åpenhet. "Hvis disse myggene er helt trygge, hvorfor hvorfor hush-hush?" sier Gurmit Singh, styreleder for Center for Miljø, Teknologi og Utvikling i Malaysia, der Oxitec håper å starte en feltprøve snart også.