I et tiår har Francis Collins skjermet NIH - mens han lager bølger av seg selv

Francis Collins har ledet National Institutes of Health med en fast hånd.

STEPHEN VOSS

I et tiår har Francis Collins skjermet NIH - mens han lager bølger av seg selv

Av Jocelyn KaiserAug. 15, 2019, 09:30

I flere måneder etter president Donald Trumps innvielse i januar 2017, var biomedisinske forskere på kant. Det hvite hus hadde bedt genetikeren Francis Collins om å fortsette som direktør for National Institutes of Health (NIH) i Bethesda, Maryland, men ingen visste hvor lenge. Noen ukonvensjonelle kandidater til NIH-stillingen, inkludert en kirurg-drept entreprenør og et Tea Party-medlem av kongressen, provoserte "stor angst", minnes NIH-observatøren Tony Mazzaschi, politidirektør for Association of Schools and Programs of Public Health i Washington, DC snart foreslo Trump å kutte byråets budsjett med 22%.

Men i begynnelsen av juni 2017 kom lettelsen da Det hvite hus kunngjorde at Collins ville forbli NIH-direktør. To år senere regner biomedisinske forskere seg heldige. Collins har bidratt til å beskytte NIH mot truede budsjettkutt samt omveltningen som har rystet mange andre føderale byråer under Trump-administrasjonen. Da han fullfører et tiår som NIH-direktør denne måneden, har Collins, 69, vært en overlevende - han er en av noen få holdoverslag fra tidligere president Barack Obamas administrasjon og har tjent lenger enn noe annet NIH-leder på 50 år. Observatører sier at Collins også har vært en av de mest innflytelsesrike direktørene noensinne til å forme NIH, som med et budsjett på 39 milliarder dollar i år er verdens største biomedisinske forskningsbyrå.

Den vanlige, gitarspillende, motorsykkelridende forskeren - som tok roret til NIH etter 15 år som direktør for NIHs genominstitutt - har brukt sjarm for å samle Kongressen for å gjenopprette veksten i NIHs budsjett etter mer enn et tiår med stagnasjon. Han har lansert ambisiøse forskningsinitiativer innen kreft, nevrovitenskap og presisjonsmedisin. Han har taklet, med blandede resultater, irriterende samfunnsproblemer, som mangel på minoriteter i vitenskap, unge forskeres kamp for å få finansiering og seksuell trakassering. Med to viktige unntak - den nylige innskrenkningen av fostervevsforskning fra Trump-tjenestemenn og press for å granske utenlandske forskeres bånd til hjemlandet - har NIH stort sett sluppet fra politisk innblanding i løpet av hans periode.

"Han har hatt mangefasetterte suksesser.… Han prøver alltid å gjøre større og bedre ting, " sier Anthony Fauci, direktør for NIHs nasjonale institutt for allergi og smittsomme sykdommer siden 1984. "Han liker store initiativer som utfordrer status quo, som er nøyaktig hva du vil ha i en NIH-direktør, "sier Elias Zerhouni, Collins forgjenger.

Likevel har Collins detractors på NIHs campus og blant de 300 000 forskerne støttet med NIH-bevilgninger. Under en avslappet, kjærlig offentlig persona og en evne til å formidle spenning rundt biomedisinsk forskning på enkle termer til publikum og lovgivere, blir han drevet til å oppnå sine prioriteringer, enten han presser grunnleggende funn mot behandlinger eller lager politikk for å fremme mangfold i vitenskapen. Den kjøreturen har noen ganger betydd lading fremover uten kjøp fra de rundt ham.

Han liker store initiativ som utfordrer status quo.

Elias Zerhouni, tidligere NIH-direktør

Tidlig i løpet av sin mandatperiode, fløt han fjær ved å skodde et arbeidshest NIH-forskningssenter og opprette et nytt for å fremskynde medisinutvikling. Noen akademiske forskere har klaget over at hans sentralt styrte prosjekter som hadde som mål å generere store mengder data, tapper ressurser fra nysgjerrighetsdrevne individuelle tilskudd. Likevel har til og med noen tidligere kritikere kommet rundt. University of California (UC), Berkeley, evolusjonsbiolog og eLife -sjefredaktør Michael Eisen, som hadde avkreftet Collins "store vitenskap" -initiativer og ba om at han skulle erstattes like etter at Trump ble valgt, har ombestemt seg. "Han prøver å gjøre det rette for institusjonen. Du setter også pris på at han sannsynligvis er et bolverk mot dårligere ting for vitenskapen, " sier Eisen.

Collins intense fokus på det han tror på kan komme over som arroganse, sier biokjemiker Mark Lively fra Wake Forest University's School of Medicine i Winston-Salem, Nord-Carolina. Men samlet sett har det biomedisinske forskningsmiljøet dratt nytte av hans ledelse, sier Lively: "Jeg er glad han fortsatt er der."

Og Collins er det også. "Jeg forventet ikke [fortsatt] å være her, " sier han. Men, legger han til, "Det er vel et privilegium å kunne være ved roret til denne bemerkelsesverdige institusjonen med et så utrolig oppdrag. Så jeg er glad for å være her. Jeg håper jeg fremdeles gjør en god jobb ."

På en varm juledag når Collins forbereder seg på å dele ut ansattpriser i et NIH-auditorium, rekker han gitaren sin, dekorert med sølvstrenger som representerer DNA. Han har nettopp fortalt historien om en ung mann avbildet på en gigantisk skjerm bak seg, som døde i vår på NIH etter 4 års behandling for en sjelden nyrekreft. Collins sier at pasientens død viser at "våre løsninger ikke alltid fungerer." Han synger deretter en Andy Grammer-sang som pasienten likte: "Jeg gir meg ikke, jeg gir meg ikke, gir ikke opp." Etter applaus sier han til sine ansatte: "Du gir ikke opp. Du finner ut hvordan du kan videreføre vitenskapen fremover."

Det er "vintage Francis Collins, " sier veteran NIH kreftforsker Stephen Chanock i resepsjonen etter seremonien. "Han er fantastisk, en gammeldags type person, " sier Chanock. Collins vokste opp hjemmeskole i Virginia i en familie som sang og iscenesatte skuespill. Etter å ha tjent en doktorgrad. innen kjemi og deretter en medisinsk grad, ledet han et laboratorium ved University of Michigan, hvor han og samarbeidspartnere benyttet en genjaktteknikk han hadde utviklet for å identifisere genetisk cystisk fibrose. Hos NIH ledet han Human Genome Project til det ble fullført i 2003. Men Collins trakk kritikk da og fremdeles av og til gjør for å hypere utbetalingen fra genomisk medisin. Da Obama utnevnte ham til NIH-direktør, var noen forskere bekymret for at Collins ville favorisere datakrevende, store biologiske prosjekter en annen bekymring var at hans frittalende kristne tro ville påvirke hans ledelse.

Et tiår på toppen

Francis Collins har ledet National Institutes of Health (NIH) gjennom magre tider og mye, alltid etter et personlig kompass mot stor biologi og translasjonsforskning.

2009 2010 2011 2012 2013 2014 2015 2016 2017 2018 2019 april 2013 aug. 2009 des. 2010 aug. 2011 jan. 2015 nov. 2015 jan., 2016. juni, 2017, 2017. 2018. juni, 2019 Det hvite hus begrenser fostervevsforskning. NIH skriver til institusjoner om utenlandske påvirkninger. President Donald Trump kunngjør at Collins vil fortsette som NIH-direktør. Kreft Moonshot kunngjort. Collins avslutter all sjimpanseforskning. Obama kunngjør Precision Medicine Initiative. Studien finner ut at svarte etterforskere har mindre sannsynlighet enn at hvite etterforskere vil vinne NIH-finansiering. Collins foreslår å avskaffe ett senter for å opprette Nasjonalt senter for fremme av Translational Sciences. Collins begynner termin som NIH-direktør. President Barack Obama lanserer hjerneforskningen gjennom å fremme innovativt neuroteknologinitiativ. (Bla til høyre for å se mer.)
N. DESAI / SCIENCE

Hans religion ble aldri et tema - han fulgte Obamas ordre om å løsne regler for stamcelleforskning, som noen kristne er imot, og har forsvart fostervevsforskning til tross for kritikk fra antibortgrupper. Men han har drevet NIH med den samme faste hånden som han ledet genominstituttets sekvenseringsprosjekter. ("Det er Francis's way or no way, " sier en seniorforsker fra NIH som ba om ikke å bli navngitt.) I 2010, uten nesten noen diskusjon, foreslo han å avvikle Nasjonalt senter for forskningsressurser, et verdsatt NIH-senter som bidro til å betale for dyre ressurser som primatsenter og elektronmikroskop. I stedet lanserte han et nytt senter som ville "reengineer" medikamentutvikling. Opprettelsen av National Center for Advancing Translational Sciences (NCATS) rangerte etterforskere, lovgivere og noen direktører i NIH-instituttet. Ledere av legemiddelfirma hånet på ideen om at NIH kunne forbedre suksessgraden for industrien, som bruker milliarder av dollar på medikamentutvikling.

"Jeg er lege [og] også en grunnleggende vitenskapsmann. Jeg er utålmodig etter å finne ut hvordan grunnleggende vitenskapelige funn kan finne veien til kliniske fordeler, " sier Collins nå. Han hevder at 7 år etter lanseringen har NCATS "en ganske sterk merittliste."

Tidligere Eli Lilly-forsker Bernard Munos er enig. NCATS blir hemmet av å måtte bruke mesteparten av budsjettet på et program det arvet som finansierer store translasjonstilskudd ved akademiske helsestasjoner. Likevel, sier han, har den produsert verktøy, som vevspon, 3D-bioprinting og stamcelleteknologier, som vil hjelpe industrien. NCATS er "fremdeles et arbeid som pågår", men "mye av den tidlige opposisjonen har avtatt, " sier Munos, nå konsulent i Indianapolis.

Selv forskere som uttalte seg mot å oppheve Nasjonalt senter for forskningsressurser, sier at programmene deres, nå administrert av andre institutter, kjører problemfritt. Omorganiseringen "var ikke nødvendig, men den ordnet seg, " sier Lively.

Collins arv inkluderer også tre store biologiprosjekter kunngjort av Obama, og startet i 2013 med det 10-årige hjerneforskningen gjennom å fremme innovativ nevroteknologi (BRAIN) Initiative. Nevrovitenskapsmenn unnfanget prosjektet, som utvikler verktøy for å undersøke hvordan nevrale kretsløp styrer tanker og bevegelse. Så langt inkluderer fruktene en folketelling i hjernen og en enhet som konverterer hjerneaktivitet til tale.

"HJERN grep øyeblikket ekstremt godt" ved å samle forskere fra forskjellige fagdisipliner for å utnytte nye tilnærminger, sier nevrovitenskapsmann Karl Deisseroth ved Stanford University i Palo Alto, California. "Feltet er blitt enda mer sammensatt og spennende."

Cancer Moonshot, som ble lansert i 2016 etter anmodning av daværende visepresident Joe Biden etter at sønnen Beau døde av hjernekreft, understreker også store samarbeid og big data. Collins underskriftsprosjekt er imidlertid Precision Medicine Initiative fra 2015 som førte til All of Us, et forsøk på å samle en datamaskin med data på det genomiske grunnlaget for sykdom ved å samle helsejournaler og DNA-sekvenser fra 1 million frivillige.

"Jeg er helt over månen spent på oss alle og forvandlingen som det skal skape som en plattform for å finne ut hvordan folk holder seg sunne og hvordan håndterer du kronisk sykdom når det skjer, " sier Collins, som først foreslo prosjektet i 2004 som leder for genominstituttet. Zerhouni, som ga ned veto mot dette forslaget på grunn av kostnader, sier det er uklart om All of Us, som samler forskjellige helsejournaler og kan se et høyt frafall, vil måle seg med lignende prosjekter som drives av amerikanske helsetilbydere og Storbritannias nasjonale helsevesen. . Alle av oss har til nå registrert mer enn 180 000 deltakere, og NIH sier at det er etter planen.

Francis Collins gode forhold til viktige kongressledere har ført til en rekke sunne budsjettøkninger for National Institutes of Health siden 2016, noe som har reversert en erosjon på 12 år.

CHIP SOMODEVILLA / GETTY BILDER

Selv om noen forskere klager om at Collins prioriterer slike prosjekter fremfor etterforskningsinitierte tilskudd, har kritikken falt som NIH-budsjettet er blitt bedre. Tallene var dystre i de første årene av Collins ledelse. I 2011, etter år med flate budsjetter, finansierte NIH mindre enn en av fem av tilskuddssøknadene den mottok, rekordlave. To år senere, som et ledd i en regjeringsomfattende avslutning, falt byråets budsjett med 5%. Men i 2016 begynte kongressen å lette på stramme samlede utgiftshetter. The 21st Century Cures Act, vedtatt av kongressen det året, opprettet et fond på 4, 8 milliarder dollar over 10 år for Obamas tre vitenskapsinitiativer. Og siden Trumps valg har Collins bidratt til å overtale Kongressen til å reversere gjentatte presidentforslag for å kutte NIHs budsjett. I juni stemte Representantenes hus for å gi NIH sin femte løpning på to milliarder dollar på rad, noe som ville bringe budsjettet til 41 milliarder dollar i 2020.

Collins har vært "i stand til å oppnå og opprettholde støtten fra Kongressen, " sier biolog Keith Yamamoto fra UC San Francisco. Legger til Kathy Hudson, en konsulent i Washington, DC, som var Collins politisjef til slutten av 2016: "Han har klart å dyrke et enormt antall veldig viktige venner på [Capitol] Hill, og jeg tror det har å gjøre med personlige interaksjoner. "

Collins har også formet byråets ledelse og politikk. "En av arvene hans vil være at han vil ha utnevnt et stort antall instituttdirektører, " sier Story Landis, en tidligere direktør for NIHs National Institute of Neurological Disorders and Stroke. Mazzaschi sier at Collins har "hatt en fantastisk fortegnelse over å rekruttere bemerkede vitenskapelige sinn." Av de nåværende 27 institutt- og senterdirektørene har Collins utnevnt 16, seks av dem kvinner.

Å ta opp mangel på mangfold blant NIH-etterforskere ble en Collins-prioritet i 2011, da en studie rapporterte at fra 2000 til 2006 var svarte etterforskere, som sendte inn bare 1, 3% av alle tilskuddsforslag, 13 prosentpoeng mindre sannsynlighet enn hvite til å vinne NIHs standard R01 priser. NIH svarte med å helle $ 250 millioner over fem år i et nytt mentor-nettverk for etterforskere og et lavere program for minoriteter. Collins opprettet også et Scientific Workforce Diversity-kontor ledet av Hannah Valantine, en svart kardiolog og forsker som hadde ledet mangfoldsinnsats på Stanford. På et møte i Collins styret i juni rapporterte Valantine beskjedne forbedringer: Forskjellen i suksessrater for tilskudd mellom svarte søkere og hvite falt til syv poeng i årene 2013 til 2018, og det årlige antallet priser til svarte etterforskere mer enn doblet seg over det periode til 113.

"Det gjøres fremskritt, men det er fortsatt måte, vei, måte mer å gjøre, " sa Roy Wilson på styremøtet. Wilson er leder av NIHs arbeidsgruppe for mangfold og er president for Wayne State University i Detroit, Michigan. Men Collins blir oppmuntret: "For første gang fikk det meg til å føle at vi kan være på rett vei, " sier han.

Francis Collins (til venstre) samarbeider med Idowu Aimola, en postdoktor fra Nigeria som deltar i et nytt treningsprogram for afrikanske forskere.

Nasjonale helseinstitusjoner

Et annet sta problem er at gjennomsnittsalderen for førstegangs Ph.D. etterforskere har svevet på 42 år i 2 tiår, opp fra 36 i 1980. Collins middel fra 2017 var å sette av penger hvert år til å finansiere 200 ekstra unge etterforskere sine første forskningsstipend. For hvert av de siste 2 årene har antallet etterforskere som ble støttet av byrået økt, og nådd 1287 priser i fjor.

Men den tilnærmingen er en "Band-Aid, " sier Gary McDowell, som nylig trakk seg som administrerende direktør i Future of Research, en nonprofit i Abington, Massachusetts, som representerer unge forskere. Bevilgningene gjør ingenting for å ta tak i det McDowell sier er det dypere problemet: et overforsyning av unge forskere med lite håp om å vinne ansettelsesstillinger, som ofte fungerer som billig arbeidskraft i laboratorier. "Det jeg virkelig skulle ønske at Collins skulle gjøre, er å svinge vekk fra denne konstante utvidelsen og ta opp hvordan man kan gjøre ting bærekraftig" ved å begrense antall traineer NIH støtter, sier McDowell. "Det er ingen langsiktig syn."

#MeTooSTEM-bevegelsen kritiserte Collins i fjor for å ha unnlatt å oppheve NIHs politikk etter nyhetsmeldinger om flere påståtte hendelser med seksuell trakassering av etterforskere som finansieres av NIH. Etter måneder med kritikk kunngjorde Collins tøffere tiltak i juni, og sa at han håper å følge en arbeidsgruppes anbefaling om at institusjoner og innvilge søkere blir pålagt å rapportere om funn om seksuell trakassering til NIH. "Jeg beklager at vi ikke tok fastere tiltak før, " sier han, som han delvis klandrer for juridisk rådgivning for at slike saker blir overlatt til etterforskernes institusjoner. "Jeg tror folk som ser på det nå burde føle seg litt trygge på at vi får det til, " sier han.

Collins vant nylig ros for at han ikke lovet å tjene i paneler med alle menn på vitenskapelige møter. Mangfold i vitenskap er "forbundet med større produktivitet, " sier han. Oppsigelsen hans av "maneller", sier han, er ikke "bare en fin ting å gjøre. Det er drevet av et ønske om å se vitenskap blomstre."

Collins strategi for å beskytte NIH i Trump-tiden har vært å holde en lav profil og det har stort sett lyktes, sier byrådsobservatører. Men Collins led et sjeldent tap i juni, da Trump-administrasjonen slo fast på forskning som bruker fostervev donert etter valgfaglige aborter. I desember 2018 hadde Collins forsvart forskningen som etisk når den ble gjort ordentlig og kalte den en bærebjelke. I stedet kunngjorde Department of Health and Human Services, NIHs moderbyrå, at det var slutt på intramurale studier ved bruk av fostervev og ville kreve lange spesielle etiske anmeldelser for nye ekstramurale tilskudd og fornyelser.

Rapporter om at Det hvite hus overstyrte ham og helse- og humanitærsekretær Alex Azar er "i utgangspunktet nøyaktige, " sier Collins. Han legger til at selv søknader om et nytt NIH-program på $ 20 millioner for å finne alternativer til fostervev i forskning, som "det pro-life samfunnet veldig ønsket at vi skulle gjøre, " vil trenge å gå gjennom etikkgjennomgangen fordi studiene vil bruke foster vev som en komparator. Selv om han motarbeidet politikken, legger han til, "Jeg forstår oppriktigheten og lidenskapen til de som følte at fostervevsforskning krysser en etisk linje."

Collins har også møtt press fra Kongressen og Trump-administrasjonen om å slå ned på utenlandske forskere som antas å stjele fruktene av føderalt finansiert forskning, med Kina fremstilt som en stor trussel. Etter at NIH oppfordret mer enn 60 tilskuddsinstitusjoner for mulige brudd på NIH-regler, avskjediget minst to universiteter fakultetsmedlemmer, alle av asiatisk avstamning, for angivelig ikke å rapportere utenlandsk finansiering eller dele fortrolige tilskuddsforslag. "Dette har vært en smertefull opplevelse, " sier han. "Utenlandske statsborgere som er fantastiske bidragsytere til vår medisinske arbeidskraft, føles som om de blir målrettet eller til og med profilert." Men, legger han til, "jeg tror ikke folk blir sparken av trivielle grunner."

Mange forskere frykter imidlertid at kampanjen som mottok for å målrette utenlandsfødte forskere, vil skade amerikansk vitenskap på sikt. En tidligere NIH-tjenestemann antyder at i stedet for å presse tilbake mot Det hvite hus, "kavet Collins" for å beholde jobben sin.

Etter 10 år har Collins nok på oppgavelisten sin. Han ønsker å utvide NIHs støtte til kunstig intelligens og maskinlæring og er ute etter å ansette en dataczar, sannsynligvis fra Silicon Valley. Han er også spent på genterapi, som endelig når klinikken for noen arvelige barnesykdommer. Collins har brukt NIHs Common Fund, en pott med penger som Zerhouni skapte for initiativer som kuttet på tvers av institutter, for å støtte industri og akademiske forskere som utvikler bedre måter å få genredigeringsverktøy som CRISPR i pasientens vev.

Etterforskere er kanskje ikke tilbøyelige til å foreslå slik anvendt forskning, men Collins sier at det er "noe vi bør trekke ut alle stopp for å gjøre." Det er et eksempel på hvorfor han fremdeles jobber 100 timer. "Du har evnen til å styre vitenskapen på ganske kraftige måter, ved å identifisere ting som bare ikke kommer til å skje uten dytt."