Eksklusivt: Major amerikansk kreftsenter puster Asian forskere etter at NIH flagger sine utenlandske bånd

Houston Chronicle

Eksklusivt: Major amerikansk kreftsenter puster Asian forskere etter at NIH flagger sine utenlandske bånd

Av Mara HvistendahlApr. 19, 2019, 12:00

HOUSTON, TEXAS MD Anderson Cancer Center her har pustet ut tre seniorforskere etter at de amerikanske nasjonale instituttene for helse (NIH) i Bethesda, Maryland, informerte om at forskerne hadde begått potensielt alvorlige brudd på byrået regler som involverer taushetsplikt om fagfellevurdering og avsløring av utenlandske bånd. Forskerne er blant fem forskere fra Anderson, som NIH siterte i brev til kreftsenteret, som er en del av University of Texas (UT) -systemet. MD Anderson-tjenestemenn sier at de påberopte avslutningsforhandlinger mot tre av forskerne, etterforsker fortsatt påstander mot en, og at den femte forskeren ikke var berettiget til avslutning.

Den nye utviklingen er knyttet til en omfattende innsats som ble lansert i fjor av NIH for å møte den voksende amerikanske regjeringens frykt for at utenlandske nasjoner, særlig Kina, utnytter urettferdig fordel av føderalt finansiert forskning. NIH sier at henvendelsene om utenlandsbåndene til spesifikke NIH-finansierte forskere har fått minst 55 institusjoner til å starte undersøkelser. Sakene hos MD Anderson, som mottok 148 millioner dollar i NIH-finansiering i 2018, er de første offentlig kjente tilfellene der NIH s henvendelser ser ut til å ha ført til at en institusjon innkalte avslutningsbehandling mot forskere som er vurdert å ha brutt reglene.

Tjenestemenn i kreftsenteret har ikke navngitt noen av de fem forskerne. MD Anderson-president Peter Pisters sier at alle er Asisk ; Vitenskapen har bekreftet at tre er etnisk kinesiske. Flere møtte NIH-henvendelser om deres bånd til Kina, i henhold til interne kreftsenterdokumenter og NIH-e-postmeldinger levert av MD Anderson til Houston Chronicle og vurdert av Science. Disse dokumentene viser også at MD Anderson har samarbeidet med Federal Bureau of Investigation (FBI) i flere år om ikke avslørte nasjonale sikkerhetsundersøkelser, som inkluderte søk på fakultets e-postkontoer og i ett tilfelle videoovervåking. Disse undersøkelsene kan knyttes til de nylige avgangene og til NIH-brevene; MD Anderson hadde satt minst ett fakultetsmedlem kalt av NIH i permisjon i desember 2017, måneder før NIH sendte sitt brev og 1 uke etter at FBI fikk tilgang til flere MD Anderson-nettverkskontoer.

MD Anderson s handlinger, samt den større NIH- og FBI-innsatsen, har gitt bekymringene i det kinesisk-amerikanske vitenskapssamfunnet at amerikanske tjenestemenn er rettet mot forskere for spesiell granskning basert på deres etnisitet. Vitenskapelig forskning er avhengig av den frie strømmen av ideer, sier Frank Wu, president for Committee of 100, en gruppe av innflytelsesrike kinesisk-amerikanere som har base i New York City. Vores nasjonale interesse er best avansert ved å ønske folk velkommen, ikke ved rasestereotyping basert på hvor en person kommer fra.

Her i Houston er det kinesisk-amerikanske samfunnet også bekymret for at FBI ikke har forklart hvorfor det har intervjuet etnisk kinesisk fakultet ved MD Anderson de siste 17 månedene. Ingen forskere er siktet for en føderal forbrytelse. Én MD Anderson-forsker ble siktet etter statlig lov for en forbrytelse som ikke var koblet til å gi rapportering eller utenlandske bånd; Anklagene ble til slutt henlagt. "Vi fortsetter å være vitne til flere av våre fornemme kinesiske forskere eller forskere som er anklaget for overtredelser uten at det ble pålagt formelle anklager, " sier Rogene Gee Calvert, som var styreleder for et panel her om økonomisk spionasje.

NIH-tjenestemenn har sagt at de ikke driver med raseprofilering. Og embetsmenn fra MD Anderson fastholder at de ikke hadde annet valg enn å handle etter at de mottok brev fra NIH som beskrev anklagene og bekymringene rundt de fem forskerne. "Som forvaltere av skattyter som investerte i biomedisinsk forskning, har vi en plikt til å følge opp" når vi blir bedt om å undersøke tilskuddsmottakere, sa Pisters i et intervju.

Relatert innhold

  • Francis Collins

    Universitetene vil snart kunngjøre aksjon mot forskere som brøt NIH-regler, sier byråsjefen

  • The National Institutes of Health Building

    NIH-brev som ber om ikke avslørte utenlandske bånd skreller amerikanske universiteter

  • Illustrasjon av en person som holder en lyspære med en stor hånd som peker på den

    NIH undersøker om amerikanske forskere deler ideer med utenlandske myndigheter

Science og Houston Chronicle har identifisert minst tre andre institusjoner som har mottatt brev fra NIH. Brevene fokuserer på åtte fakultetsmedlemmer. Fire er ved Baylor College of Medicine, og en er på UT Health Science Center, som alle ligger her. Tre jobber ved et stort forskningsuniversitet som bekreftet at det mottok brev fra NIH, men ba om anonymitet. Tjenestemenn ved det universitetet og på Baylor konkluderte med at de fleste av de syv NIH-flaggede forskerne ved institusjonene deres hadde unnlatt å følge NIH-politikken, men bruddene var ikke alvorlige nok til å fortjene disiplinærhandling. Tjenestemennene sa at alle syv av disse forskerne var etniske kinesere. Det var ingen offentlig kunngjøring i noen av disse sakene, og det er ikke klart hvordan andre universiteter har svart på NIH-brevene, hvor de siste var sendt ut forrige måned. Rapportene bekrefter ett eller flere alvorlige brudd av NIH eller universitetspolitikk av tre forskere. I en tilleggssak konkluderte Weber at forskeren brøt med noen NIH- og universitetspolitikk, men at det var sivle forbedringsfaktorer som argumenterte for en mild respons.

Som svar på en serie spørsmål fra Science, sa en talsperson for NIH at NIH ikke diskuterer verserende vurderinger [av sakene fremhevet i brevene] . Men, talspersonen la til, NIH berømmer MD Anderson for deres handlinger [og] oppfordrer andre NIH-stipendinstitusjoner til å lære av MD Anderson-opplevelsen.

Spesifikke påstander

De fem brevene som MD Anderson mottok fra NIH om spesifikke forskere begynte å komme sent i august 2018. Noen dager tidligere hadde NIH-direktør Francis Collins sendt et brev til mer enn 10 000 institusjoner som advarte dem om systematisk utenlandske nasjoner for å stjele intellektuell eiendom. I det brevet minnet Collins institusjoner om NIH-regler som hindrer fagfellevurderere i å dele konfidensielle tilskuddsforslag og krever at forskere rapporterer bånd til utenlandske institusjoner, finansiere og selskaper.

Fire av de fem NIH-brevene til MD Anderson inneholder helt konkrete anklager om hva NIH uttrykker alvorlige regelbrudd. Et brev hevder for eksempel at en forsker hadde krenket konfidensiell granskning av fagfellervurderingen ved å sende en forsker i Kina en NIH-bevilgningssøknad merket med å inneholde proprietær / privilegert informasjon. Et annet brev hevder at en forsker hadde delt detaljert informasjon om så mange som 8 NIH-søknader med en datter. NIH hevder flere forskere hadde aktive og godt støttede forskningsprogrammer i Kina, eller økonomiske bånd til utenlandske firmaer, som de ikke avslørte. Tre av brevene nevner spesifikt en forsker s potensielle engasjement i Kina s Thousand Talents Program, et forsøk startet i 2008 for å etablere bånd med etnisk kinesiske forskere som jobber utenfor Kina ved å tilby finansiering, lønn og annen forskningsstøtte. . Brevene sier ikke hvordan NIH fikk vite om bruddene den identifiserte, men Collins fortalte journalister etter en høring i Senatet i forrige uke at FBI har en stor del av å gi oss informasjon som de har avslørt. Hvert brev ba embetsmenn fra MD Anderson om å rapportere tilbake innen 30 dager.

Leder Anderson s overholdelses- og etikkoffiser, Max Weber, svarte med lange rapporter til Pisters, som ble gitt til Houston Chronicle i redigert form og gjennomgått av Science. Rapportene bekrefter ett eller flere alvorlige brudd av NIH eller universitetspolitikk av tre forskere. I en tilleggssak konkluderte Weber at forskeren brøt med noen NIH- og universitetspolitikk, men at det var sivle forbedringsfaktorer som argumenterte for en mild respons.

Basert på disse rapportene, sier MD Anderson-tjenestemenn at de flyttet for å avslutte tre av forskerne. To av fakultetet trakk seg før avslutningsprosessen var fullført; den tredje personen er akkurat begynt på grunn av prosesskrav. En fjerde sak er fortsatt under etterforskning.

Langvarig FBI-interesse

Selv om administrerende direktører i Anderson sier at NIH s nylige brev førte til handlingene sine, gjør de interne dokumentene det klart at føderale rettshåndhevelsesagenter har undersøkt og intervjuet forskere ved den prestisjetunge institusjonen siden minst 2017. 11. desember 2017 mottok FBI kreftsenterets tillatelse til å innhente informasjon fra medarbeiderens e-postkontoer - så mange som 23 kontoer, ifølge kilder som er kjent med saken - som MD Anderson-tjenestemenn ga på harddisker. Under intervjuer med fakultetet MD Anderson var FBI-agenter interessert i å skaffe lister over forskere som hadde akseptert tilskudd under Thousand Talents-programmet, ifølge en forsker fra MD Anderson som ble intervjuet. Tilsyns spesialagent Don Lichay, fra FBIs feltkontor her, ville ikke kommentere spesifikke undersøkelser, og la til, “Vi kommer bare til å gå dit bevisene er.” En redaktør for FBI Counterintelligence Division i 2015 hevdet at rekruttere forskere gjennom programmer som tusenvis Talenter lar Kina "dra nytte av mange års vitenskapelig forskning utført i USA" og "påvirker den amerikanske økonomien alvorlig."

Denne ukens avsløringer fremkaller nå klager blant noen forskere om at MD Anderson er rettet mot sine kinesiske og kinesisk-amerikanske forskere for spesiell granskning - og fjerning. Noen av senterets kritikere teller 10 seniorforskere fra MD Anderson eller administratorer av kinesisk avstamming som har trukket seg, trukket seg eller blitt satt i administrativ permisjon de siste 17 månedene. Noen av disse forskerne har etter sigende forlatt av seg selv, men deres støttespillere sier at et giftig klima og oppfatningen av rasemessige profileringer fremskyndet deres avgang.

"Fra det asiatisk-amerikanske samfunnsperspektivet, kom undersøkelsene generelt ut av det blå og involverte bare kinesisk-amerikanske forskere, " sier Aryani Ong, en aktivist i Rockville, Maryland, som har organisert flere dialoger mellom samfunnsledere og USA etterretningstjenestemenn om raseprofilering. "Frykten og forvirringen kan ha blitt redusert hvis institusjonen først hadde engasjert seg med ansatte og sikret etterlevelse."

Calvert sier at hvis forskere "bryter loven og begår en forbrytelse, så anklager dem og lar dem bli prøvd i en domstol. Men det MD Anderson og noen andre institusjoner ser ut til å gjøre er å anklage og se om de kan vente dem ut. ”

Ong er bekymret for at ettersom innsatsen fra føderale forskningsbyråer for å møte utenlandsk innflytelse tar grep, kan det være et "hjerneflukt" når forskere "legger igjen under en sky av mistanke."

Mien-Chie Hung, en taiwanskfødt forsker som nylig forlot doktor Anderson, gjenspeiler det synet. I februar trakk Hung seg fra sin stilling som kreftsenterets visepresident for grunnleggende forskning for å ta en jobb som president for China Medical University i Taichung, Taiwan. (Flyttingen hans var ikke knyttet til noen etterforskning, sier han.) I mars skrev han medforfatter til et brev til Science som vakte bekymring for mulig raseprofilering ved institusjoner over hele landet, og uttrykte håp om at "økte sikkerhetstiltak ikke vil bli brukt til å sakt lovlydige forskere. ”

Pisters sier at han forstår disse bekymringene, men avviser forestillingen om at MD Anderson er rettet mot etnisk kinesiske forskere. "I situasjoner der enkeltpersoner, lite i antall, har gjennomgått undersøkelser som dette, kan jeg forstå hvorfor grupper kan føle at de blir utpekt, " sier han. "Det er ikke intensjonen til organisasjonen vår."

Noen forskere her bekymrer kampanjen for å utrydde utenlandsk innflytelse hos MD Anderson vil være kontraproduktiv og be noen forskere om å forlate USA. "Dette er de beste talentene som utenlandske land har forsøkt å rekruttere uten hell, " sier Steven Pei, ingeniørprofessor andre steder i Houston og en tidligere styreleder for De forente kinesiske amerikanere, en nasjonal advokatsorganisasjon. (Han er ikke blant de ti personene som har forlatt MD Anderson siden 2017.) Institusjoner som kreftsenteret, sier han, er "å hjelpe utenlandske land til å oppnå det de ikke kunne gjøre av seg selv.

Denne historien ble produsert i samarbeid med Houston Chronicle , med rapportering fra Chronicle s Todd Ackerman, samt Science s Jeffrey Mervis og Jocelyn Kaiser.

Denne historien ble støttet av Science Fund for Investigative Reporting. Hvis du ønsker å bidra til lignende ambisiøse undersøkelser, kan du gi en skattemessig fradragsgave til fondet i dag.

Klikk her for å lese historien til Houston Chronicle .