Er dinosaurfossiler minerals ? Høyesterett i Montana vil avgjøre saken med høy innsats

Restene av to "duellerende dinosaurer" har utløst en eierforlik som kan gi juridisk presedens.

BHIGR 2013

Er dinosaurfossiler minerals ? Høyesterett i Montana vil avgjøre saken med høy innsats

Av Jeremy P. Jacobs, E&E NewsJul. 10, 2019, 11:10

Opprinnelig utgitt av E&E News

Uberørte dinosaurfossiler som ble oppdaget i Montana har utløst en tvist om eiendomsrett som har rammet paleontologer som en asteroide.

Søksmålet, nå ved høyesterett i Montana, angår hvem som eier noen av de største fossile funnene i forrige århundre, inkludert to dinosaurer som er bevart mens de låst i kamp og et sjeldent komplett Tyrannosaurus rex- skjelett.

De er verdt millioner, og paleontologer sier at en føderal avgjørelse i ankedomstol ville ha "grunnleggende og ekstraordinære innvirkninger på vitenskapens utøvelse om livets historie på jorden."

Saken henger sammen med et tilsynelatende greit spørsmål: Regnes fossiler som "mineraler" under Montana statslovgivning?

I Montana blir rettighetene til en eiendoms mineralsei ofte skilt fra overflatens rettigheter. Historisk sett har fossiler blitt betraktet som en del av overflateiendommen.

Det så ut til at alt forandret seg i november i fjor da den 9. amerikanske apprettsdomstol satt sammen med eierne av mineralrettighetene til en ranch der fossilene ble funnet.

Kjennelsen sendte sjokkbølger gjennom paleontologiverdenen, og truet med å øke den måten fossile jegere har operert i flere tiår.

Det ville gjøre søk etter fossiler ekstremt kompliserte, sa David Polly, en tidligere president i Society of Vertebrate Paleontology, med base i Bethesda, Maryland, fordi paleontologer ville trenge å navigere på begge overflateeier for å komme til gravstedet og mineraleierskap til en parsell. Ofte er mineralrettigheter vanskelig å finne og bytter ofte hender mellom store selskaper.

Mer alarmerende, sa han, kan det reise spørsmål om eierskap til fossiler som for tiden er i museer.

"I prinsippet kunne det ha åpnet de for utfordringer, " sa Polly. "Hvis de begynte å forsvinne fra samlingene, ville det være en katastrofe."

Pollys gruppe, samt flere museer over hele landet, engasjerte seg etter den 9. kretsens kjennelse. De vervet Gary Guzy, det tidligere råd for Det hvite hus for miljøkvalitet og miljøvernbyrå.

Nå har de overbevist den San Francisco-baserte 9. kretsen om å pumpe bremsene. Den har henvist saken til høyesterett i Montana, der den vil bli tatt opp senere i år.

Guzy, som nå jobber for firmaet Covington & Burling LLP i Washington, DC, sa at klientene hans raskt skjønte omfanget av beslutningen om 9. krets.

"Det som virket tydelig var at det som hele tiden var blitt avbildet som en kontraktsmessig og nærmest eiendomskonflikt av privatpersoner virkelig hadde betydelige implikasjoner for det paleontologiske yrket, " sa han, "og utvalget av institusjoner som er involvert i å fremme kunnskapen om historien av livet på jorden. "

"Dette århundrets største paleontologiske funn"

Hell Creek Formation, som spenner over deler av Montana, Dakotas og Wyoming, er et av verdens mest studerte områder for ledetråder i livet for rundt 66 millioner år siden.

Innenfor formasjonen er et område i Garfield County, Montana, som tidligere var eid av George Severson.

Rundt 1983 leide Mary Ann og Lige Murray landet fra Severson og arbeidet det som ranchers. I løpet av de følgende årene overførte Severson deler av landet til Murrays og hans to sønner - Jerry og Bo Severson.

I 2005 ble Severson-sønnene enige om å selge overflaterettighetene til Murrays mens de beholdt mye av mineralrettighetene.

Verdien av disse rettighetene eskalerte raskt.

Kort tid etter salget fant Murrays og en amatør fossiljeger, Clayton Phipps, på eiendommen sin en mor av fossiler - en "piggklynge", som det er kjent i paleontologien.

I 2006 oppdaget de komplette fossiler av to dinosaurer som ser ut til å ha kjempet da de døde.

Murrays kåret raskt fossilene til "Dueling Dinosaurs", og den vitenskapelige viktigheten av fossilene er vanskelig å overdrive, sa paleontolog Peter Larson, president for Black Hills Institute of Geological Research i Hill City, South Dakota.

"Dueling Dinosaurs er sannsynligvis det største paleontologiske funnet i dette århundret, " sa Larson, som har sett fossilene og snakket med Murrays.

Larson forklarte hvorfor et slikt funn er så sjeldent. Dinosaurene ser ut til å ha kjempet på en sandstang midt i en elv. Noe skjedde - sannsynligvis et jordskjelv - som flytende sanden under dem, sug dem ned og bevart skjelettene.

"Det er en uberørt registrering av et samspill mellom et byttedyr og rovdyr, " sa han og la til at de var de mest uberørte komplette dinosaurene som noen gang er funnet i området.

Året etter ble en triceratops-fot funnet, da, i 2011, en triceratops-hodeskalle.

Så kom kanskje pièce de résistance. I 2013 ble en komplett T. rex oppdaget på eiendommen. "Murray T. rex " regnes som et av bare et dusin som noen gang er funnet i en slik tilstand.

En "bisarr" kjennelse

Da Seversons fikk beskjed om funnene, forsøkte de raskt å erklære eierskap til fossilene, inkludert T. rex, som Murrays prøvde å selge til et nederlandsk museum for flere millioner dollar.

Murrays inngikk søksmål om en erklæring om at fossilene var deres fordi de eide overflaterettighetene til landet.

En tingrett sided med Murrays, og førte Seversons til å anke til 9. krets.

Der, i en fargerik oppfatning, satte retten sidelinjen mot Seversons.

"En gang på et sted, nå kjent som Montana, streifet dinosaurer rundt i landet, " skrev Eduardo Robreno, en senior dommer i Pennsylvania som var i panelet ved utpekning.

"En skjebnesvanger dag, for rundt 66 millioner år siden, to slike skapninger, en 22 fot lang theropod og en 28 fot lang ceratopsian, engasjert i dødelig kamp. Mens historien ikke har registrert omstendighetene rundt dette møtet, ble restene av disse kritt-artene, sammenlåst i kamp, ​​ble gravlagt under en haug med sandstein. Det var da ... dette er nå. "

2-1- kjennelsen stilte seg mot Seversons og sa at de "har det bedre av argumentene" ( E&E News PM, 6. november 2018).

Advokater for Murrays nektet å kommentere og sa at deres klienter ikke snakker med media. Seversons advokater sa at klientene deres reiser og ikke kunne nås.

Kjennelsen ansporet betydelig hånddring i det paleontologiske samfunnet, sa Larson fra Black Hills Institute, og kalte beslutningen om 9. krets for en "virkelig bisarr kjennelse."

Raskt veide noen av de viktigste aktørene på feltet inn, inkludert 2.200-medlemmers Society of Vertebrate Paleontology, Field Museum of Natural History i Chicago og Museum of the Rockies.

De sammen med en eiendomsrettsgruppe i Montana støttet Murrays i rettsdokumenter da de ba retten revidere saken eller sende den til Montana høyesterett.

"Paneldets avgjørelse pålegger forskere og publikum ekstraordinær usikkerhet, " skrev de, og det kan "destabilisere tittelen til utallige viktige fossiler i akademiske, museums- og private samlinger over hele verden ... potensielt utsatt disse fossilene for eierutfordringer fra innehavere av mineraler fra Montana. "

Den 9. kretsen tok det uvanlige skrittet med å innvilge øvingene, fraflytte deres tidligere avgjørelse og deretter sette spørsmålet til Montana Høyesterett et godt tegn for Murrays.

"Gitt hyppigheten av delt eierskap til Montana overflate- og mineralgodssteder, og at Montana har store forekomster av verdifulle fossiltprøver av virveldyr, er problemet betydelig og av bred anvendelse, " skrev retten.

"Etter å ha vurdert disse faktorene, og i ånden av enhet og føderalisme, utøver vi derfor vårt skjønn for å bekrefte dette spørsmålet til Montana høyesterett."

Andre aspekter ved tvisten ser også ut til å bryte Murrays vei.

I april vedtok Montana en lov som sier at "fossiler er ikke mineraler og at fossiler hører til overflateiendommen."

Loven gjelder imidlertid ikke for eksisterende tvister, selv om "Dueling Dinos" -saken sannsynligvis er den eneste eksisterende saken i sitt slag.

"Man kan alltid gjøre forutsetninger, og domstoler kan gjøre hva de vil, " sa Larson. "Men det virker som vår side er i en god posisjon."

Reprinted fra Greenwire med tillatelse fra E&E News. Copyright 2019. E&E gir viktige nyheter for fagpersoner innen energi og miljø på www.eenews.net

Relaterte historier:

Ikke solgt! 'Dueling Dinos' flopp på auksjon (november 2013)

Selge America's Fossil Record (januar 2014)

  • Les mer...